WASHINGTON - De voormalige Amerikaanse minister van Justitie, John Ashcroft, kan worden vervolgd wegens het schenden van de rechten van burgers na de terroristische aanslagen van september 2001.

Een federaal beroepshof in de Verenigde Staten heeft dit vrijdag bepaald. Dit berichtten Amerikaanse media zaterdag.

De drie rechters weigerden met hun vonnis de ex-minister vrij te waren van vervolging.

Ze menen dat Ashcroft mensen gevangen liet zetten op een manier die ''volstrekt onverenigbaar is met de Amerikaanse grondwet''.

Opsluiten

Ashcroft liet mensen zonder aannemelijke redenen opsluiten met behulp van wetgeving waarmee getuigen kunnen worden gegijzeld. Hij kan volgens de magistraten worden vervolgd wegens misbruik van de wetgeving.

De uitspraak is een gevolg van een procedure van een slachtoffer van Ashcroft en het beleid van de toenmalige regering van president George Bush, Abdullah Kidd, een islamitische Amerikaan uit Kansas.

Gearresteerd

Hij werd in maart 2003 op de luchthaven Dulles van de Amerikaanse hoofdstad gearresteerd toen hij op het punt stond naar Saudi-Arabië te reizen.

Kidd werd op verschillende plaatsen ondervraagd en na zestien dagen vrijgelaten. Zijn paspoort werd afgenomen. Kidd verloor zijn baan door de affaire.

Successen

Terwijl Kidd gevangen zat, vertelde de toenmalige directeur van de FBI, Robert Mueller, aan parlementsleden dat de aanhouding van Kidd een van de grootste recente successen in de strijd tegen het terrorisme was geweest.

Mueller noch andere autoriteiten hebben ooit uitgelegd waarom dat is gezegd.

Gijzeling

Het is niet bekend hoeveel mensen er in de 'oorlog tegen terrorisme' van de regering-Bush onder het mom van gijzeling van getuigen zijn vastgezet.

Het overkwam in ieder geval Jose Padilla in mei 2002 op het vliegveld van Chicago. Hij zou van plan zijn geweest een 'vuile bom', een explosief met radioactief afval, te willen maken.

Voorts werd een advocaat, Brandon Mayfield, twee weken als 'getuige' opgesloten omdat hij iets te maken zou hebben gehad met de bomaanslagen in Madrid in 2004.

Verontschuldigd

De Amerikaanse regering heeft zich naderhand verontschuldigd voor deze vergissing. Mayfield heeft 2 miljoen dollar schadevergoeding gekregen.

Waarnemers menen dat de beroepskamer in de zaak van Kidd de deur wijd open heeft gezet voor schadeclaims van anderen die door Ashcrofts misbruik van de wetgeving gevangen werden gezet.