WASHINGTON - Onderzoekers hebben vastgesteld dat de als huisdier pupulaire cavia afstamt van een reusachtig knaagdier waarvan de acht miljoen jaar oude fossiele resten in 2000 in Venezuela werden ontdekt. De resultaten van het onderzoek staan in het wetenschappelijk blad Science van vrijdag.

Het enorme knaagdier woog 700 kilo en was tien keer zo groot als het grootste knaagdier van nu, het in Zuid-Amerika levende waterzwijn dat gemiddeld 23 kilo weegt. "Stel je een wat vreemde maar enorme cavia voor met een lange staart voor zijn evenwicht en steeds aangroeiende tanden," aldus onderzoeker M. Sanchez-Villagra.

Volgens de deskundigen leefde het dier net als het waterzwijn onder andere ook van waterplanten en vond het zijn voedsel aan rivieroevers. De onderzoekers vonden de fossielen in een nu dor gebied ongeveer 400 kilometer ten westen van de Venezuelaanse hoofdstad Caracas.