WASHINGTON - De Amerikaanse president Barack Obama is ''buitengewoon opgelucht'' dat de journalisten Euna Lee en Laura Ling veilig terug zijn in de Verenigde Staten. Dat zei hij woensdag.

Het duo zat ruim vier maanden gevangen in het communistische Noord-Korea, maar de twee vrouwen kwamen vrij na persoonlijke bemiddeling door de Amerikaanse oud-president Bill Clinton.

Obama bedankte oud-president Bill Clinton en ex-vicepresident Al Gore voor hun inzet om de twee verslaggevers vrij te krijgen.(video)

Washington sprak over een puur humanitaire missie, om daarmee elke officiële betrokkenheid uit te sluiten. De Verenigde Staten en het regime in Pyongyang liggen al jaren met elkaar in de clinch over de Noord-Koreaanse nucleaire ambities.

Gratie

De Noord-Koreaanse leider Kim Jong-il had de vrouwen dinsdag gratie verleend tijdens een bezoek van Clinton. Het vliegtuig met Clinton, Lee en Ling landde woensdag op het vliegveld van de stad Burbank in Californië.

Het trio werd opgewacht door familie en Gore. Hij leidt Current TV, de televisiezender waarvoor Lee en Ling werken.

Noord-Koreaanse grenswachten hadden Ling en Lee in maart gearresteerd bij de grens met China. Ze maakten daar een reportage voor Current TV. Volgens Noord-Korea waren de twee illegaal de grens met het communistische land overgestoken. Begin juni werden ze veroordeeld tot twaalf jaar dwangarbeid.

Excuses

De Noord-Koreaanse dictator Kim verleende gratie nadat Clinton ''oprechte excuses had aangeboden voor de vijandige daden van de twee Amerikaanse journalisten'', meldde het communistische staatspersbureau KCNA. Uit de vrijlating blijkt volgens Pyongyang het ''humanitaire en vredelievende beleid'' van Noord-Korea.

De journalisten vreesden tijdens hun gevangenschap in Noord-Korea constant dat zij naar een werkkamp zouden worden gestuurd, aldus Ling na haar terugkeer.

Dinsdag werden de twee onverwacht uit hun cel gehaald. ''We moesten naar een vergadering. Toen we door de deur liepen, zagen we dat Bill Clinton voor ons stond'', aldus Ling.

Journalistes terug