DEN HELDER - De replica van het VOC-schip Prins Willem, dat in Den Helder ligt, moet als verloren worden beschouwd. Een felle brand legde de driemaster donderdagochtend in de as.

Dat heeft de politie laten weten. Al kort na middernacht rukte de brandweer uit naar de Museumhaven Willemsoord, omdat rook uit het vaartuig kwam.

Lange tijd bleef onduidelijk waar de brandhaard zich bevond, aldus een woordvoerster. ''Het zag er ook lang naar uit dat de situatie onder controle was, maar de brand is toch uitslaand geworden.''

Tegen de ochtend werd duidelijk dat de Prins Willem niet meer te redden viel. De brandweer liet het vuur gecontroleerd uitbranden.

Afgezet

De brandweer heeft het terrein rond het schip afgezet. Achter het hek zijn de hele ochtend al treurige gezichten te zien van inwoners van Den Helder die de rampplek bezoeken.

Volgens de politie zijn enkele honderden mensen al een kijkje komen nemen, de meesten nadat ze het nieuws van de brand op de televisie hadden gezien. Met fototoestellen of hun mobieltje nemen ze foto's van de smeulende resten van het schip. Ook zijn videobeelden van het brandende schip beschikbaar.

Miljoenen

De schade aan het schip loopt in de miljoenen. Dat zegt Herman Groenheide, directeur van de Museumhaven Willemsoord, waar het schip lag afgemeerd.

Groenheide keek donderdagochtend zelf toe hoe het nasmeulende schip werd nageblust. Of de eigenaar van het schip, die elders in het land is, ervoor kiest om het schip opnieuw te laten bouwen, betwijfelt hij. ''Dat wordt een heel ingrijpende klus en dat gaat ook afhangen van de verzekering.''

Groenheide kon het nauwelijks geloven toen hij hoorde dat het schip niet meer te redden was. ''Het schip was heel belangrijk voor Den Helder, het was een publiekstrekker. Als je 's avonds Den Helder binnenrijdt, zie je de vuurtoren, en als je overdag binnenkomt, zag je het schip'', aldus Groenheide.

Vervanger

''Het schip was een heel belangrijke attractie voor Den Helder en trok honderden bezoekers per dag. In Museumhaven Willemsoord was het dé blikvanger'', zo liet een woordvoerder van Den Helder donderdagochtend weten.

De gemeente wil in de toekomst absoluut iets op de plaats van de Prins Willem laten terugkeren, maar heeft hierover nog geen concrete plannen.

Gezonken

De replica van de Prins Willem werd in 1984 en 1985 gebouwd in het Friese Makkum. Jarenlang lag het in het Nagasaki Holland Village in Japan, een openluchtmuseum dat aan Nederland is gewijd. In 2003 meerde het af in Den Helder, waar het sindsdien lag.

Het origineel, Prins Willim geheten, was in de zeventiende eeuw enkele jaren het vlaggenschip van de Verenigde Oost-Indische Compagnie. Ook deze driemaster was geen lang leven beschoren: het schip, dat in 1650 gebouwd werd, zonk in 1662 bij Madagaskar.

Brand replica VOC-schip