DEN HAAG - Premier Jan Peter Balkenende is dinsdag samen met minister Maxime Verhagen van Buitenlandse Zaken in Washington waar president Barack Obama hen ontvangt in het Witte Huis.

De regeringsleiders ontmoetten elkaar al een paar keer op internationale bijeenkomsten, maar het is de eerste officiële kennismaking.

De ontmoeting biedt Balkenende de gelegenheid de banden aan te halen met de nieuwe president.

Ze zullen onder meer spreken over de relaties tussen de VS en Nederland en Europa, de mondiale samenwerking tijdens de economische crisis, het klimaat en de verdeling van voedsel.

Ook de situatie in het Midden-Oosten, Afghanistan en Pakistan komt aan de orde.

Vooraan

Balkenende staat redelijk vooraan in de rij officiële kennismakingen. Nederland was de afgelopen jaren in internationaal verband dan ook een opmerkelijke speler.

Dat kwam vooral door de relatief grote militaire inzet in de Zuid-Afghaanse provincie Uruzgan in combinatie met ontwikkelingshulp. Met de VS, Canada, Groot-Brittannië en Australië zijn overleggen tussen ministers, hoge militairen en diplomaten aan de orde van de dag.

Maar ook is Nederland bij de Amerikanen in beeld om het economische gewicht in de VS, de vooraanstaande rol in ontwikkelingshulp en de vierhonderd jaar oude historische relatie, die dit jaar wordt gevierd.

Omstreden

De premier kon het goed vinden met de vorige Amerikaanse president George Bush. Nederland gaf in 2003 als een van de weinige landen politieke steun aan de Amerikaanse inval in Irak in het voorjaar van 2003.

Die omstreden steun levert al jaren discussie op in Nederland. De commissie-Davids doet nu onderzoek naar de besluitvorming, die plaatshad in het eerste kabinet van Balkenende. Dat rapport wordt dit najaar verwacht.

Huiswaarts

Bush sprak in november bij de opening van de G20-top zijn mededeleven uit aan Balkenende. Die moest direct na aankomst in Washington weer huiswaarts, omdat zijn vader was overleden.

Maar ook de toen net verkozen Obama liet zich direct van zijn menselijke kant zien. Hij schreef een aardige en persoonlijke brief aan Balkenende.

De premier en Verhagen ontmoeten na de president de Democraat Nancy Pelosi, de voorzitter van het Huis van Afgevaardigden. De premier spreekt verder met Dominique Strauss-Kahn, topman van het Internationaal Monetair Fonds (IMF).

Verhagen gaat op bezoek bij zijn ambtgenoot Hillary Clinton en spreekt daarnaast nog met Dennis Ross, de speciale Amerikaanse gezant voor het Midden-Oosten, de Golfregio, Afghanistan, Pakistan en Zuid-Azië.