VIAREGGIO - De Toscaanse badplaats Viareggio is getroffen door een ramp van ongekende omvang. Dinsdag bleek dat zeker veertien mensen om het leven zijn gekomen toen twee wagons van een vrachttrein met vloeibaar aardgas maandag rond middernacht ontspoorden en explodeerden in het centrum van de stad.

Van de 36 gewonden verkeren er veertien in kritieke toestand. De meeste gewonden kampen met ernstige brandwonden.

''Doktoren en verplegers zagen zich de afgelopen nacht geconfronteerd met scènes die uit Dante's Inferno hadden kunnen komen'', aldus Giancarlo Sassoli, hoofd volksgezondheid, met een verwijzing naar het beroemde 14e eeuwse gedicht waarin de Italiaanse poëet Dante Alighieri de hel beschrijft.

De autoriteiten in Italië vermoeden dat het dodental nog zal oplopen. Vier mensen worden nog vermist. Reddingswerkers zoeken in het puin van ingestorte huizen naar hen.

Goederentrein

Het ongeval had plaats nabij het station in het ruim 60.000 inwoners tellende Viareggio. De goederentrein was met veertien wagons onderweg van de noordelijker gelegen havenstad La Spezia naar Pisa, een paar kilometer ten zuiden van Viareggio.

Volgens burgemeester Luca Lunardini deed zich een ''zeer zware explosie'' voor, nadat een van de wagons zich in een huis had geboord.

Een aantal inwoners van zijn stad vond de dood doordat twee woningen instortten. Anderen verbranden in de vuurzee of bezweken aan rookvergiftiging.

Hulpverleners

Brandweerlieden en andere hulpverleners kwamen vanuit omliggende gemeenten om hun collega's te helpen. Ook werden specialistische teams naar het gebied gestuurd.

Zeker duizend burgers werden geëvacueerd. De meeste evacués mochten in de loop van de dag weer terugkeren naar hun woningen.

Een naast het station gelegen straat werd verwoest door de explosie en de daaropvolgende hevige brand.

Overlevenden, soms met ernstige brandwonden, ontvluchtten de rampplek, terwijl andere slachtoffers verminkt en levenloos op straat achterbleven.

Gesmolten

''Auto's waren volledig uitgebrand, verkeerslichten gesmolten'', zei ooggetuige Kathy Bennet-Powell tegen de BBC. ''Het was verschrikkelijk, ik zag overal geschokte mensen. Als dit in juli of augustus was gebeurd, in het toeristische hoogseizoen, dan was het aantal doden en gewonden nog veel hoger geweest. Het gebied is zeer dichtbevolkt, dus veel mensen vragen zich nu hardop af waarom gevaarlijke stoffen dwars door het centrum van de stad worden getransporteerd.''

Oorzaak

De oorzaak voor het ongeval is nog onduidelijk. De autoriteiten zijn direct een onderzoek begonnen. De politie stelt dat het ongeval mogelijk is veroorzaakt door beschadigde rails of door een falend remsysteem. Spoorvakbonden vermoeden een verband met de ouderdom van de trein en de wagons.

De twee machinisten hebben verklaard dat ze een schok voelden toen de trein ongeveer 200 meter van het station was verwijderd. Ze raakten lichtgewond tijdens het ongeval.

De Italiaanse premier Silvio Berlusconi was van plan om dinsdag nog een bezoek te brengen aan het rampgebied.

Treinramp Italië