AMSTERDAM - Oplichter Bernard Madoff heeft door de rechtbank in New York een celstraf van 150 jaar opgelegd gekregen.  

De 71-jarige Madoff stond terecht wegens oplichting van cliënten voor tientallen miljarden dollars. Madoff, een voormalig chairman van Nasdaq, bekende in maart voor de rechter schuld aan elf aanklachten van oplichting. Gejuich en geklap stegen op in de rechtszaal toen de rechter deze maximumstraf oplegde.

Hij gaf toe dat zijn alom bewonderde investeringsfonds niet meer was dan een soort piramidespel.

Verliezen

Veel aanwezigen zeiden grote verliezen door Madoff te hebben geleden. Dominic Ambrosino sprak van een 'onbeschrijflijke, afschuwelijke misdaad' en klaagde dat hij krediet noch hypotheek kan krijgen.

Tom Fitzmaurice zei dat Madoff van de rijken, de armen en 'alles daar tussen in' stal. "Hij had geen normen en waarden", aldus Fitzmaurice. "Mijn leven zal nooit meer hetzelfde zijn."

Er was grote belangstelling voor het proces. Honderden mensen verzamelden zich bij het gerechtsgebouw in New York.

Excuus

Vlak voor het vonnis werd uitgesproken, bood Madoff zijn slachtoffers zijn excuus aan. Voor het eerst wendde hij zich in de rechtszaal rechtstreeks tot hen en zei eenvoudig weg dat het hem speet.

''Ik kan u geen verontschuldiging voor mijn gedrag aanbieden. Daarvoor bestaat geen excuus. En ik vraag niet om vergeving.''

Tot de rechter zei hij dat hij wist dat hij ''een verschrikkelijke fout'' had begaan en dat hij de rest van zijn leven zal moeten leven met de wetenschap dat hij veel leed heeft veroorzaakt.

Verwijt

De rechter was niet onder de indruk en verweet Madoff dat hij nog steeds zaken achterhoudt voor de onderzoekers die proberen geld terug te krijgen dat Madoffs vele slachtoffers zijn kwijtgeraakt. Dat zegt genoeg, aldus de rechter.

Tot zijn bekentenis gold de oud-topman van technologiebeurs Nasdaq als een gerespecteerd zwaargewicht in de financiële wereld. Hij werd gearresteerd nadat hij de jarenlange fraude had opgebiecht tegen zijn zoons.

Crisis

Hij liet het geld van beleggers binnenstromen en gebruikte dat om zijn eigen luxe leven te kunnen betalen. Oude beleggers werden betaald met de inleg van nieuwe klanten. Het systeem stortte in toen cliënten hun inleg terugvroegen als gevolg van de economische crisis.

Justitie vermoedt dat particulieren en instellingen Madoff de afgelopen jaren zeker 13 miljard dollar hebben toevertrouwd. Zelf zei hij 50 miljard dollar te hebben verkwanseld. Of de slachtoffers van de zwendel kunnen woren gecompenseerd is nog onduidelijk.

Madoffs echtgenote Ruth trof dit weekeinde nog een overeenkomst met justitie waarbij ze haar potentiële claim op meer dan 80 miljoen dollar (57 miljoen euro) aan bezittingen opgeeft en 2,5 miljoen dollar (1,8 miljoen euro) in contant geld mag houden.