GISENYI - De Oost-Congolese stad Goma aan het Kivu-meer is donderdagavond voor een groot deel verwoest door vulkaanuitbarstingen. Een enorme lavastroom uit de vulkaan Nyiragongo doorkliefde de stad. Hierbij zijn zeker 45 mensen om het leven gekomen.

De bewoners sloegen in paniek op de vlucht, de meesten naar de Rwandese grensplaats Gisenyi, nauwelijks vijf kilometer ten oosten van Goma.

De lavastromen uit de bijna 3500 meter hoge vulkaan bereikten donderdagavond het centrum van de stad. De Nyiragongo ligt 20 kilometer noordelijker. Volgens ooggetuigen staan grote delen van Goma in brand.

Nieuw bestaan

Voordat de lava Goma bereikte, werden zeker veertien dorpen volledig verwoest. Als de Nyiragongo gevaar blijft vormen, moeten zeker 400.000 mensen in Goma en omgeving elders een nieuw bestaan zoeken. Somige waarnemers vrezen meer gevaar voor de streek als de lava het Kivi-meer instroomt en het water verzuurt.

Aardschokken

In plaatsen in de buurt zijn de hele nacht aardschokken gevoeld. Dat wijst mogelijk op nieuwe uitbarstingen, zo heeft de BBC gemeld. De eerste uitbarsting bracht donderdag een lavastroom tot vlak voor de stad.

Veel bewoners dachten daarna dat het gevaar was geweken. De vulkaan spuwde evenwel steeds meer lava uit. Militairen in stad hebben iedereen opgedragen te vertrekken. Vliegtuigen op de bedreigde luchthaven moesten opstijgen.

VN-missie

In Goma is een basis van de VN-missie voor Congo. Het gaat om waarnemers en blauwhelmen die toezien op een staakt-het-vuren in Congo. Goma is het hoofdkwartier van de rebellenbewegeing RCD (Rassemblement congolais pour la démocratie).

"Op een afstand van tot 25 kilometer voor mij staat alles in brand", aldus VN-medewerker Peter Horntby op het vliegveld van Gisenyi, vlak over de grens met Rwanda. De manschappen van de VN-missie hebben hun kampement bij Goma verlaten.

Het is voor het eerst sinds 1977 dat de vulkaan tot uitbarsting komt. In januari van dat jaar stierven binnen een half uur bijna tweeduizend mensen door lavastromen.