WASHINGTON - Premier Balkenende en minister De Hoop Scheffer van Buitenlandse Zaken beginnen dinsdagochtend hun werkbezoek van twee dagen aan de Verenigde Staten. Belangrijkste gesprekspartner dinsdag is vice-president Cheney.

Woensdag ontbijten Balkenende en De Hoop Scheffer al om 07.00 uur 's ochtends op het Witte Huis bij president Bush en zijn nationale veiligheidsadviseur Rice.

Dinsdagochtend (15.30 uur Nederlandse tijd) staat een kranslegging op de nationale begraafplaats Arlington op het programma. Daar liggen ongeveer 250.000 Amerikanen begraven, van wie het merendeel is omgekomen tijdens een oorlog.

Hier zal Balkenende ook het graf van de in 1963 vermoorde president John F. Kennedy bezoeken, waar de eeuwige vlam brandt die op Kennedy's begrafenis door zijn weduwe Jacki is aangestoken. Bij het graf is ook een monument waarop een beroemd citaat uit Kennedy's inaugurele presidentiële rede uit 1961 is te lezen: ,,Ask not what your country can do for you - ask what you can do for your country.''

Cheney

Na Arlington bezoeken Balkenende en De Hoop Scheffer vice-president Dick Cheney. Naar verwachting zullen ze onder meer spreken over de toestand in Irak, waar de Amerikaanse militairen het steeds moeilijker hebben om chaos, anarchie en aanslagen binnen de perken te houden.

Amerikaanse media schrijven meer en meer dat de regering-Bush eigenlijk geen plan had voor de periode na de oorlog en het verdwijnen van Saddam Hussein. Uit opiniepeilingen blijkt dat voor het eerst sinds de aanslagen op 11 september 2001 een meerderheid van de Amerikanen zegt dat ze bij de presidentsverkiezingen volgend jaar liever iemand anders kiest dan George W. Bush.

Rol VN

Diens regering lijkt ondertussen voorzichtig bereid de Verenigde Naties meer te betrekken bij de wederopbouw en stabilisering van Irak. Maar de Amerikanen willen onder geen beding het commando van de stabilisatiemacht in Irak overdragen aan de VN.

Nederland is ook een voorstander van een grotere VN-rol in Irak, die het onder meer mogelijk moet maken dat landen als Frankrijk, Duitsland en Rusland zullen gaan bijdragen aan de troepenmacht in Irak. Nederland doet dat al met 1100 militairen. De Hoop Scheffer beloofde de Tweede Kamer vorige week bij de Amerikaanse regering te zullen pleiten voor zo'n grotere VN-rol.

Nederlandse bedrijven

Na het gesprek met Cheney spreekt Balkenende dinsdag met vertegenwoordigers van Nederlandse bedrijven in de VS. 's Avonds staat een werkdiner op het programma met onder anderen minister Ridge van Binnenlandse Veiligheid, tweede man McLaughlin van de CIA, directeur Mueller van de FBI en de Amerikaanse ambassadeur in Nederland, Clifford Sobel.

Woensdagochtend om 07.00 uur is dan het ontbijtgesprek met president Bush op het Witte Huis.