MOSKOU - Negen opvarenden van een Russische atoomonderzeeër zijn zaterdag om het leven gekomen doordat de boot in de Barentszzee is gezonken. Slechts een van de tien opvarenden is gered. De lichamen van twee omgekomen bemanningsleden zijn geborgen. Een woordvoerder van het ministerie van Defensie in Moskou zei zaterdagavond dat er geen enkele kans is dat de zeven vermisten nog levend worden aangetroffen.

De atoomonderzeeboot was sinds 1989 niet meer in gebruik en werd naar een plaats gebracht waar hij zou worden ontmanteld. De kernreactor van de duikboot was buiten gebruik gesteld en volgens de marinewoordvoerder waren er geen wapens aan boord.

Radioactief besmet

De Noors-Russische milieubeschermingorganisatie Bellona waarschuwt voor radioactieve besmetting van de Barentszzee. “Hoewel beide reactoren in 1989 zijn uitgeschakeld, is het gezien de leeftijd van de onderzeeër twijfelachtig of die nog hermetisch dicht zijn”, aldus een woordvoerder. De Russische regering stelt dat de gezonken onderzeeër geen gevaar voor het milieu vormt.

De veertig jaar oude duikboot K-159 werd op vier pontons naar een basis in Polyarny gesleept om daar te worden ontmanteld. In de Barentszzee kwam het schip echter in een zware storm terecht, waardoor een ponton werd weggeslagen. “Een deel van de onderzeeër is afgebroken en hij is gezonken”, aldus een woordvoerder van het ministerie van Defensie. De duikboot ligt op een diepte van 170 meter even ten noordwesten van het eiland Kildin.

Koersk

Drie jaar geleden zonk de kernonderzeeër Koersk in de Barentszzee. Alle 118 bemanningsleden kwamen daardoor om het leven. De oorzaak van de ramp was een ontploffing in een torpedoruimte. Rusland wil de komende jaren in totaal ongeveer 150 oude (kern)onderzeeërs ontmantelen. De overheid heeft evenwel te weinig geld om het programma te kunnen uitvoeren. In totaal zijn er voor de ontmanteling vele miljarden nodig.

Milieuorganisaties zijn al jaren uiterst bezorgd over het trage verloop van de operatie. Ze wijzen op de gevaren van de kernreactoren in de onderzeeërs, die momenteel grotendeels wegrotten, onder meer op bases van de Noordelijke Vloot. Het schiereiland Kola is berucht om de wegkwijnende onderzeeërs, die deels met perslucht nog drijvend worden gehouden.

Grondig onderzoek

De Russische president Poetin is op de hoogte gesteld van het ongeval. Hij is momenteel op vakantie in Italië, waar hij bij de Italiaanse premier Berlusconi op Sardinië verblijft. Het Russische staatshoofd kondigde “een grondig onderzoek” aan naar het voorval. De baas van de Russische marine zei eerder dat de gezonken onderzeeër in elk geval zal worden geborgen.