ARNHEM - De stichting Airborne Herdenkingen in Arnhem wil alle veteranen van de Slag om Arnhem in september 2004 gratis naar Nederland laten komen voor de zestigste herdenking van de dramatisch verlopen operatie. Op dit moment zijn er verspreid over de hele wereld nog ruim 900 mensen in leven die in 1944 meegestreden hebben om Arnhem te bevrijden.

Volgens secretaris P. Voss van de stichting zal de aanstaande -ste herdenking om die reden bescheidener van omvang zijn dan gewoonlijk. Tot nu toe heeft de stichting tweehonderd aanmeldingen binnen van vooral Britse veteranen die rond 17 september naar Arnhem willen komen. "Voor veel van de hoogbejaarde veteranen is de reis en het verblijf een fikse kostenpost. Ze wachten daarom liever tot ze volgend jaar op onze kosten kunnen komen."

Volgens Voss gaat de parachutesprong boven de Ginkelse Heide van enkele oud-strijders die dik in de tachtig zijn dit jaar wel weer door.

De Slag om Arnhem maakte in september 1944 deel uit van de geallieerde bevrijdingsoperatie Market Garden. De slag verliep echter door allerlei oorzaken desastreus. Arnhem werd verwoest en Nederland boven de Rijn moest nog ruim een half jaar op zijn bevrijding wachten. Bij de jaarlijkse herdenking van de Slag zijn sindsdien altijd veel veteranen aanwezig geweest.

Herdenking

"In 1994 bij de vijftigste herdenking dachten we dat het de laatste keer zou zijn dat grote groepen oud-strijders naar Nederland zouden komen. De veteranen zijn onderhand allemaal hoogbejaard. Maar het blijkt dat deze mensen er alles voor over hebben om elk jaar naar Arnhem te komen. Nu hebben we besloten door te gaan met de plechtigheden tot er echt niemand meer is die graag wil en kan komen", zegt Voss.

De zestigste herdenking in 2004 krijgt daarom opnieuw een extra feestelijk karakter. Er zijn uitnodigingen de deur uit naar de koninklijke families in Nederland en Engeland en andere hoogwaardigheidsbekleders. De Arnhem Veteran Club is druk bezig om alle veteranen, die tot in Australië en Nieuw-Zeeland wonen, te benaderen. Aan de herdenking wordt volgend jaar een extra dag toegevoegd waarop volgens Voss "bijzondere dingen" gaan gebeuren.

Volgende week zaterdag wordt deelnemers aan de Airborne Wandeltocht in Renkum gevraagd vijftig eurocent extra te betalen om de overtocht en het verblijf van de Arnhem-veteranen volgend jaar te bekostigen. De Airborne Wandeltocht is met ruim 30.000 deelnemers het grootste eendaagse wandelevenement ter wereld. Ook volgend jaar wil de organisatie een extra bedrag laten betalen. Daarnaast moeten onder meer een loterij en een sponsoractie geld gaan opleveren.