SAN FRANCISCO - Meer dan 30.000 mensen in de Amerikaanse staat Californië hebben hun huizen moeten verlaten vanwege oprukkende bosbranden. Nog eens 23.000 mensen zijn zaterdag door de autoriteiten opgeroepen zich klaar te maken voor een mogelijke evacuatie.

Zeker tachtig huizen, waaronder een aantal miljoenenvilla's, zijn de afgelopen dagen in de as gelegd. Ongeveer drieduizend huizen worden bedreigd door zich almaar uitbreidende bosbranden.

''Ik had nooit gedacht dat ik deze clichéwoorden ooit zou gebruiken, maar afgelopen nacht is de hel losgebarsten'', aldus een brandweercommandant van de stad Santa Barbara.

Winden

De vuren worden aangewakkerd door stevige winden, hoge temperaturen in een zeer droog gebied. Bijna 3500 brandweerlieden proberen de branden te bedwingen, die al meer dan 3500 hectare hebben verwoest.

Elf mensen, allen brandweerlieden, zijn gewond geraakt. In de staat is de noodtoestand uitgeroepen om hulp sneller op gang te krijgen.

Kurkdroog

De natuur in de 'Sunny state' is kurkdroog omdat er in de winter nauwelijks regen is gevallen. De staat wordt jaarlijks getroffen door bosbranden.

''Ik ben een Californische en ik ben al heel mijn leven gewend aan branden en aardbevingen. Het is de prijs die je betaalt om hier te wonen'', aldus een geëvacueerde vrouw in een noodopvang van het Rode Kruis.

Inmiddels is de temperatuur iets gezakt in het gebied en waait het minder hard.

Montecito

In november vorig jaar verwoestten bosbranden honderd villa's in Montecito bij Santa Barbara, waar veel beroemdheden wonen.