LOS ANGELES - Duizenden mensen zijn op de vlucht geslagen voor bosbranden bij de Californische kustplaats Santa Barbara ten noorden van Los Angeles.

Al tientallen huizen zijn in de as gelegd door de vuurzee. Duizenden andere inwoners moesten donderdag rekening houden met evacuatie.

De Californische gouverneur Arnold Schwarzenegger bracht een bezoek aan het rampgebied. Eerder had hij voor het getroffen gebied de noodtoestand uitgeroepen om de hulpverlening te vergemakkelijken.

Villa's

Door de verwoestende vuurzee brandden zeker twintig miljoenenvilla's tot de grond toe af. Het vuur ontstond in kurkdroog struikgewas in de heuvels en legde ruim 500 hectare in de as. De autoriteiten onderzoeken of er sprake is van brandstichting.

Door een temperatuur van meer dan 37 graden Celsius en windsnelheden van ongeveer 80 kilometer per uur wist het vuur razendsnel om zich heen te grijpen.

Brandweer

Ruim 1400 brandweerlieden zijn ingezet om de vuren te blussen en bedreigd gebied te beschermen. Ruim tien brandweerlieden raakten gewond.

In november verwoestten bosbranden meer dan tweehonderd huizen in Santa Barbara en omgeving. Een kampvuur was toen de oorzaak.