MELBOURNE - Australië heeft zondag de meer dan tweehonderd mensen herdacht die de afgelopen weken zijn omgekomen in de bosbranden.

In Melbourne kwamen duizenden mensen bijeen in de Rod Laver Arena, het belangrijkste stadion van het tennistoernooi Australian Open.

De aanwezigen stonden niet alleen stil bij het menselijke drama, maar ook bij de inzet van brandweerlieden en vrijwilligers.

"Moed is een brandweerman die onverschrokken en onverzettelijk voor de poorten van de hel staat'', zei de Australische premier Kevin Rudd.

Hij benadrukte dat de getroffenen er niet alleen voorstaan, ''de grote Australische familie staat aan jullie zijde''.

Opbouwen

De premier deed ook de toezegging de gemeenschappen opnieuw op te bouwen. ''Steen voor steen, huis voor huis, school voor school, kerk voor kerk en gemeenschap voor gemeenschap'', aldus Rudd.

Hij kondigde aan dat op 7 februari, de dag dat de branden begonnen, in het vervolg in Australië elk jaar een minuut stilte in acht zal worden genomen. De dag staat bekend als zwarte zaterdag.

De Britse koninklijke familie, die ook in Australië op de troon zit, sloot zich aan bij de woorden van Rudd. Namens koningin Elizabeth II prees prinses Anne de ''veerkracht, vindingrijkheid, moed en onbaatzuchtigheid'' van de Australiërs.

Gevaar

Het gevaar in het zuiden van Australië is nog niet geweken. Meer dan twintig dorpen en steden verkeren in hoge staat van paraatheid nu de bosbranden daar steeds dichterbij komen.

De inwoners krijgen het advies op tijd te vluchten of de brand uit te zitten.

Dat advies is veel van de tot nog toe omgekomen slachtoffers fataal geworden.

De bosbranden bleken intensiever dan van tevoren ingeschat, waardoor het onmogelijk was om de brand af te wachten. Tientallen mensen zijn in hun auto gestorven tijdens een vluchtpoging.

Gebied

De bosbranden hebben een gebied van 450.000 hectare in de as gelegd. Dat is bijna net zo groot als de provincie Noord-Brabant. Zeker 1800 huizen werden verwoest.

In totaal kwamen 208 mensen om het leven. Aanvankelijk werd gevreesd voor driehonderd doden, maar de meeste stoffelijke overschotten lijken te zijn gevonden, meldden reddingswerkers.

Australië herdenkt bosbranden