BAMAKO - De veertien Europese gijzelaars, onder wie de Nederlander Arjen Hilbers, die maandag in de woestijn van Mali zijn vrijgelaten verkeren in goede gezondheid. Hilbers heeft inmiddels contact opgenomen met zijn familie in IJmuiden. Naar verwachting komt het gezelschap dinsdagavond of woensdagochtend in Duitsland aan.

Bekijk de video:Modem/ Breedband

De veertien, naast Hilbers negen Duitsers en vier Zwitsers, waren dinsdagochtend vanaf een afgelegen buitenpost onderweg naar de stad Gao in het oosten van Mali. Daar zullen zij worden opgepikt door een Duits militair vliegtuig en worden overgevlogen naar de Malinese hoofdstad Bamako. Na een medische keuring zullen zij naar verwachting dinsdagavond naar Keulen doorvliegen.

Opgetogen

De familieleden van Hilbers reageerden dinsdag opgetogen op het nieuws dat Arjen daadwerkelijk was vrijgelaten. In de afgelopen tijd waren er al geregeld berichten dat de vakantiegangers waren losgelaten, maar die bleken toen niet te kloppen.

Verrast

Zijn ouders waren dan ook "heel verrast" toen hun zoon hen vanuit het Afrikaanse land opbelde. Volgens zijn moeders klonk Hilbers rustig. Ze konden hem maar kort spreken, omdat meer mensen op de telefoon stonden te wachten.

Losgeld

Hoe de vrijlating precies in zijn gang is gegaan, is nog onduidelijk. Verschillende media meldden dat er ongeveer 5 miljoen euro aan losgeld is betaald, maar minister van Buitenlandse Zaken De Hoop Scheffer wilde dat zondagavond niet bevestigen. Hij benadrukte dat Nederland ontvoerders nooit losgeld betaald. De bewindsman vertelde dat Nederland zeer nauw heeft samengewerkt met Duitsland om de Sahara-gijzelaars vrij te krijgen.

Duitsland had echter de leiding in de operatie. "We hebben permanent de vinger aan de pols gehouden. De Duitsers hebben hier de eerste viool gespeeld", aldus de De Hoop Scheffer. Hilbers werd maandag samen met de dertien lotgenoten uit Europa overgedragen aan de Malinese autoriteiten. De 35-jarige Nederlander werd al sinds half februari vastgehouden door de Salafistische Groep voor Prediking en Strijd.

Deze beweging van extremistische moslims nam hem gevangen toen hij een avontuurlijke motorrit door de Algerijnse Sahara maakte. Op de vlucht voor het Algerijnse leger namen zij de veertien later mee naar het buurland Mali. Algerijnse commando's bevrijdden in mei al zeventien gevangenen. Een Duitse gegijzelde stierf in gevangenschap.

Doorberekenen

Nu de ontvoerde Europeanen zijn vrijgelaten, gaan in de Duitse politiek stemmen op om een deel van de kosten van de vrijlating aan hen door te berekenen. "Van diegenen die roekeloos zijn en die zichzelf in gevaar brengen, moet verwacht worden dat ze zelf een deel van de rekening betalen", aldus plaatsvervangend fractievoorzitter van het CDU Wolfgang Bosbach. Reizen naar het onherbergzame gebied wordt ontraden, omdat het er onveilig is.