DEN HAAG - Het ministerie van Buitenlandse Zaken in Den Haag heeft maandagavond bevestigd dat ook de ontvoerde Nederlander Arjen Hilbers is vrijgelaten. Minister de Hoop Scheffer van Buitenlandse Zaken is volgens een woordvoerster "buitengewoon verheugd" dat Hilbers samen met de dertien andere Europese lotgenoten is overgedragen aan de Malinese autoriteiten.

Hilbers en dertien andere Europese toeristen werden bijna zes maanden in de Sahara gegijzeld voordat ze werden vrijgelaten. De autoriteiten in het Afrikaanse Mali maakten maandagavond bekend dat de ex-gijzelaars zich onder de hoede van de autoriteiten bevinden.

Thuisreis

Het Duitse ministerie van Buitenlandse Zaken even later gevolgd door het Nederlandse ministerie bevestigden even later de berichten uit de Sahara. Hilbers, de negen Duitsers en vier Zwitsers komen dinsdagavond laat of in de nacht van dinsdag op woensdag op het vliegveld Keulen-Bonn aan. Zij worden eerst dinsdagmiddag rond .00 uur in de Malinese hoofdstad Bamako verwacht.

In Bamako staat een Airbus van de Duitse luchtmacht gereed om de groep naar het vliegveld Keulen/Bonn te vliegen. Volgens andere berichten gaat de terugvlucht naar het militaire vliegveld Wahn bij Keulen. Eerst zal in Mali een arts de toeristen onderzoeken.

Eerdere meldingen

De gijzelaars waren bijna een half jaar lang door Algerijnse militanten in de Sahara gevangen gehouden. Afgelopen weekeinde en eerder maandag waren er al meldingen geweest dat de ontvoerders hun gevangenen aan Malinese bemiddelaars hadden overgedragen.

Volgens de Duitse nieuwszender n-tv zouden de toeristen na betaling van losgeld op verscheidene plaatsen in het noorden van het land zijn vrijgelaten. Door sterke regenval zou het echter langer duren dan voorzien om alle gijzelaars in de plaats Tessalit te verzamelen, om ze vervolgens met een tussenstop naar Bamako te vliegen.

Slag om de arm

De regering van Mali in Bamako hield maandagmiddag nog een slag om de arm. De minister van Informatie verklaarde te hopen dat de gijzelaars nog in de loop van maandag vrijkomen. "De goede opstelling van de gijzelnemers tot nu toe doet ons hopen dat wij in de loop van de dag een vrijlating krijgen."

Balkenende

Premier Balkenende reageerde eerder maandag ook vol optimisme. Hij zei "ongelofelijk blij" voor Hilbers en zijn familie te zijn. De premier, op werkbezoek in Duitsland, roemde de inspanningen van en de samenwerking met de Duitse autoriteiten.

Aanvankelijk hadden onderhandelaars en autoriteiten in de woestijnstaat laten weten dat de veertien ex-gijzelaars mogelijk al rond twee uur maandagmiddag (Nederlandse tijd) gezamenlijk zouden arriveren. Volgens de Duitse televisiezender ZDF maken de gijzelaars het goed.

Salafistische Groep voor Prediking en Strijd

Hilbers en 31 andere Europeanen waren in februari en maart door leden van de Salafistische Groep voor Prediking en Strijd (GSPC) in de Algerijnse Sahara ontvoerd en later meegenomen naar Mali. Algerijnse commando's bevrijdden in mei al zeventien gevangenen. Een Duitse gegijzelde stierf in gevangenschap.