BAMAKO/MAINZ/GAO/DEN HAAG/ALGIERS/BERLIJN - Er is zondagavond onduidelijk ontstaan over de vermeende vrijlating van veertien Europese gijzelaars in Mali. Onder hen is de Nederlander Arjen Hilbers.

De vrijlating was eerder gemeld door het Duitse tv-station ZDF en bevestigd door Malinese autoriteiten en de Algerijnse veiligheidsdienst. Later echter ontkenden diplomaten in Mali het bericht. Ook een woordvoerster van het Nederlandse ministerie van Buitenlandse Zaken sprak het bericht tegen op basis van de informatie die het ministerie ter beschikking staat.

Veel wijst er echter op dat de vrijlating op handen is. De Duitse staatssecretaris van Buitenlandse Zaken, Jürgen Chrobog, is zondagmiddag met een militair vliegtuig met ziekenboeg in Mali gearriveerd.

Vrijlating in Tessalit

In Gao, in het noordoosten van Algerije, landde zondag een militair toestel dat na een korte tussenstop doorvloog naar Tessalit, aldus een verslaggever van het Franse persbureau AFP ter plaatse. Volgens het stadsbestuur van Gao gebeurde de vrijlating van de Europeanen in Tessalit, een plaats in de regio Kidal.

President Amadou Toumani Touré zou al onderweg zijn naar het noorden van zijn land om de vrijgelaten Europeanen persoonlijk op te halen. In Gao staat al een Transall-vliegtuig klaar dat volgens de autoriteiten bestemd is voor het verdere vervoer van de Europeanen.

Berlijn

Het ministerie van Buitenlandse Zaken in Berlijn kon de vrijlating zondagavond nog niet bevestigen op basis van de informatie die was ontvangen van Duitse diplomaten ter plaatse. De familie van Arjen Hilbers was zondagavond nog niet op de hoogte van zijn mogelijke vrijlating.

Volgens het Duitse tv-station ZDF staan in Bamako, de hoofdstad van Mali, functionarissen uit Nederland, Duitsland en Zwitserland klaar om de vrijgelaten toeristen te onthalen. Zij worden er zondag of maandag verwacht.

Losgeld

Volgens Elmar Thevessen, een terrorisme-deskundige van het ZDF, is zaterdag losgeld betaald. De hoogte van het bedrag is niet bekend. Vermoed wordt dat de regering van Mali het bedrag heeft betaald. Uit Berlijn is het geld niet afkomstig.

Militaire steun

In Duitsland wordt gespeculeerd dat de regering in Berlijn zich mogelijk voor de Malinese hulp erkentelijk zal tonen door het land militaire steun te verlenen. De VS hadden de samenwerking enige tijd geleden opgezegd. Reden: Mali weigerde een bilaterale overeenkomst te tekenen die Amerikanen zou vrijwaren voor strafvervolging door het Internationaal Strafhof (ICC) in Den Haag.

Ontvoering

De Europese toeristen waren in februari en maart in Algerije ontvoerd. Bemiddelaars probeerden in geheime onderhandelingen hun vrijlating te bereiken. Donderdag had Chrobog al een spoedige ontknoping in het vooruitzicht gesteld. Tevens wordt informeel gewaarschuwd voor tegenslagen op het laatste moment. De gijzelnemers zijn waarschijnlijk van de Salafistische Groep voor Prediking en Strijd (GSPC), islamieten die strijden tegen de regering in Algiers.

Met zeker vier gegijzelden gaat het niet zo goed. Zij hebben moeilijkheden bij het lopen. Ook heeft Chrobog, net als bij zijn vorige bezoek, medicijnen meegebracht uit Europa. Over nationaliteit, geslacht en leeftijd van de vier is niets bekend.

Zeventien van de 32 ontvoerde Europeanen waren al in mei vrijgelaten. Een Duitse vrouw is tijdens haar gevangenschap in de woestijn overleden.