NEW DELHI - India wil voor 2008 een onbemand ruimteschip naar de maan sturen. Dit zei de Indiase minister-president Atal Behari Vajpayee vrijdag in een toespraak tot de natie ter gelegenheid van de viering van Onafhankelijksheidsdag.

Hij zei dat India gereed is voor een grote stap voorwaarts in de wetenschap. "De naam van de missie wordt Chandrayan Pratham (eerste reis naar de maan)", aldus Vajpayee. Zij wordt gezien als vertoon van de wetenschappelijke capaciteiten van het land.

De nationale Indiase ruimtevaartorganisatie diende de eerste voorstellen om een ruimteschip naar de maan te sturen drie jaar geleden in. In 2001 begonnen de voorbereidingen. Het project kost India naar verwachting 80 miljoen dollar (71 miljoen euro).

Prestigezaak

India beschouwt een missie naar de maan als een prestigezaak. Critici zeggen dat zij onnodig is voor een arm land als India. Bovendien levert ze geen nieuwe wetenschappelijke inzichten op, aldus de criticasters.

Tot dusver hebben alleen de Verenigde Staten, Rusland en Japan ruimteschepen naar de maan gestuurd. China heeft plannen om binnen drie jaar daartoe over te gaan. Europa stuurt in september zijn eerste onbemande ruimtevaartuig richting de maan.