LONDEN - Het is goed mogelijk dat ratten de longziekte SARS in Hongkong hebben verspreid. Wetenschappers hebben de massale uitbraak in een appartementengebouw in Hongkong onderzocht. Zij stellen vrijdag in het medisch tijdschrift The Lancet dat ratten vermoedelijk verantwoordelijk waren voor de uitbraak in Hongkong.

Volgens de onderzoekers was er nog geen verklaring voor de uitbraak in dit gebouw. Toen de uitbraak half april dit jaar tot stilstand leek gebracht, waren 321 bewoners geïnfecteerd met SARS.

De epidemie in het complex begon bij een besmette man die er half maart zijn broer had bezocht. Omdat er geen andere factoren (zoals drinkwatervoorziening) te vinden waren, vroegen de onderzoekers zich af hoe één enkele man bij een bezoekje zoveel mensen heeft kunnen besmetten.

Volgens de Columbia Universiteit heeft een rat in de flat door de man besmet voedsel aangeraakt en zo andere ratten aangestoken. Die hebben zich door het gebouw verspreid en het virus naar buiten gebracht.

Nader onderzoek

De wetenschappers bevelen nader onderzoek aan om zo risicofactoren te ontdekken en te kunnen bekijken hoe ziektes van ratten op mensen kunnen overgaan. Want nog steeds is niet duidelijk hoe de ziekte door welke dieren op de mens is overgebracht.

Vrijdag is in Peking een groep internationale onderzoekers bijeen gekomen om precies dat laatste te bekijken. Volgens Alan Schnur van de Wereldgezondheidsorganisatie moeten zij vooral wetenschappelijke informatie verzamelen en de situaties op boerderijen en markten onderzoeken.

Andere dieren

De SARS-epidemie is destijds begonnen in de zuid-Chinese provincie Guangdong. Inmiddels blijken wilde dieren daar met soortgelijke virussen rond te lopen. Het virus is wel aangetoond in civetkatten, in slangen, vleermuizen en apen.

Dat zijn dieren die voorkomen op de Chinese menukaarten. Ook over de vraag of SARS weer terugkomt, als de weersomstandigheden daarvoor in het winterseizoen weer ideaal zijn, is de medische wereld het niet eens.

Een geïnfecteerde Chinese arts heeft SARS overgebracht van Guangdong naar Hongkong. Uiteindelijk raakten wereldwijd meer dan mensen besmet en overleden ruim achthonderd mensen in 32 landen aan de longziekte. Ongeveer 350 van de sterfgevallen en 5400 besmettingen deden zich voor in China.