WASHINGTON - De Amerikaanse autoriteiten hebben donderdag gemeld dat terroristenleider Riduan Isamuddin, alias Hambali, in Thailand is gearresteerd.

Hambali geldt als het vermoedelijke brein achter de aanslagen op Bali. Volgens Amerikaanse functionarissen is Hambali naar Indonesië overgebracht, maar de Indonesische politiechef Dai Bachtiar zei vrijdag dat hij dat niet kon bevestigen.

Hambali zou de tweede man en 'chef-aanslagen' zijn van de radicale islamitische organisatie Jemaah Islamiyah. Witte Huis-woordvoerder Scott McClellan maakte donderdag het nieuws van de arrestatie van Hambali wereldkundig aan boord van Air Force One, het toestel van de Amerikaanse president. "Zijn arrestatie is een belangrijke overwinning in de wereldwijde oorlog tegen het terrorisme en een zware klap voor de vijand", aldus de zegsman.

De lokale autoriteiten in het Thaise Ayutthaya meldden vrijdag dat Hambali daar dinsdag in de kraag is gevat tijdens een gezamenlijke operatie van de Thaise politie en Amerikaanse opsporingsambtenaren. Ook Hambali's echtgenote is opgepakt. Het echtpaar zou donderdag zijn uitgeleverd aan Indonesië. Volgens het Spaanse persbureau EFE was Hambali met een vals Spaans paspoort vanuit Laos Thailand binnengekomen.

Hambali zou achter de bomexplosies van 12 oktober vorig jaar in de plaats Kuta Beach op het Indonesische eiland Bali zitten. Daardoor vielen meer dan tweehonderd doden, voornamelijk westerse toeristen. De 36-jarige Hambali wordt er ook van verdacht het brein achter de recente aanslag op het JW Marriott Hotel in Jakarta te zijn. De zelfmoordaanslag eiste ten minste twaalf levens.

De Amerikaanse president Bush verwelkomde het nieuws van de arrestatie. "Hij is een bekende moordenaar, een van de dodelijkste terroristen ter wereld", aldus Bush. Volgens de Amerikaanse president is tweederde van de top van Osama bin Ladens terreurnetwerk al-Qaeda uitgeschakeld. Ze zijn of gearresteerd of gedood. Hambali is net als tweederde van alle bekende hoge Al-Qaeda-leiders niet langer een probleem voor diegenene die van vrijheid houden, zei de Texaan.

De Verenigde Staten vermoeden dat Hambali fungeerde als de belangrijkste verbindingsman tussen het Al-Qaeda terreurnetwerk van Osama bin Laden en Jemaah Islamiyah. Bovendien zou hij een bijeenkomst hebben georganiseerd in januari 2000 waar twee van de kapers van 11 september aanwezig zouden zijn geweest.