NEW YORK/WASHINGTON/NEWARK - De uit Rusland gesmokkelde luchtdoeltraket die dinsdag door de Amerikaanse federale recherche werd onderschept, blijkt geen enkel gevaar te hebben gevormd voor wie of wat dan ook. Russische agenten die samenwerkten met de FBI hadden het projectiel voordat het verscheept werd naar de VS onklaar gemaakt, zo meldde het Amerikaanse boulevardblad New York Post woensdag.

De hele smokkeloperatie blijkt volgens verscheidene Amerikaanse media van begin tot eind te zijn gecontroleerd en georganiseerd door de Amerikaanse, Russische en Britse autoriteiten. De FBI 'ontdekte' de Londense wapenhandelaar Hekmat Lakhani enkele maanden terug. Hij zou op jacht zijn geweest naar klanten voor de verkoop van SA-18 raketten van Russische makelij.

Undercover

Undercover-agenten van diverse Amerikaanse opsporingsdiensten draaiden vervolgens een verhaal in elkaar dat ze sympathisanten waren van al-Qaeda en dat ze een aanval wilden uitvoeren op Amerikaanse doelen. Ze benaderden Lakhani en wilden als bewijs van zijn geloofwaardigheid dat hij een raket naar de Verenigde Staten zou verschepen. Washington stelde vervolgens de Russen op de hoogte zodat agenten van de binnenlandse veiligheidsdienst FSB de van de schouder af te vuren SA-18 Igla raket onklaar konden maken voordat deze naar de VS kon worden gezonden.

De Amerikaanse federale recherche FBI arresteerde dinsdag Lakhani samen met twee vermeende handlangers die de financiële kant van de zaak voor hun rekening zouden hebben genomen. Ze werden een dag later voorgeleid voor een federale rechter. Het Amerikaanse Openbaar Ministerie houdt de Brit in een twee punten tellende aanklacht verantwoordelijk voor het verlenen van hulp aan terroristen.

Passagiersvliegtuig

"Deze ochtend hebben de terroristen die Amerika bedreigen een bondgenoot verloren", aldus federaal aanklager Christopher Christie. Lakhani heeft volgens hem "illegaal de luchtdoelraket het land binnengesmokkeld met het specifieke doel een Amerikaans passagiersvliegtuig uit de lucht te schieten".

De verdachte is volgens federale functionarissen vermoedelijk niet direct verbonden aan een terreurgroepering maar handelde als een opportunistische wapenhandelaar, zo meldde The Washington Post woensdag. "Hij zat er alleen in voor het geld. Hij was bereid met iedereen een deal te sluiten ongeacht wat ze in gedachten hadden", aldus een FBI-medewerker in de krant.

Golftas

De Amerikaanse autoriteiten zijn bang dat projectielen als de Igla door terroristen worden gebruikt om passagiersvliegtuigen neer te schieten. De raketten, die vanaf de schouder worden afgevuurd, zijn makkelijk te vervoeren, bijvoorbeeld in een golftas. Volgens deskundigen kunnen kwaadwillenden ze op de zwarte wapenmarkt makkelijk aanschaffen.

Air Force One

In de media werd woensdag zelfs gespeculeerd dat Air-Force One, het toestel dat de Amerikaanse president vervoert, een mogelijk doelwit had kunnen zijn van de raketten die Lakhani kon leveren. Regeringsfunctionarissen en veiligheidsexperts denken niet dat dat zo'n vaart zal lopen. De Igla staat bij wapenexperts echter wel hoog aangeschreven. Het wapen wordt omschreven als zeer effectief.

Antiterrorisme-agenten van de Britse politie hebben dinsdag naar aanleiding van de arrestaties en op verzoek van de Verenigde Staten huiszoekingen verricht op twee adressen in Londen, waaronder de woning van Hekmat Lakhani. Daarbij zijn geen arrestaties verricht.