GAZA-STAD - Israël heeft donderdagochtend vroeg de militaire operatie in het zuiden van de Gazastrook opgevoerd. Tientallen tanks rolden de kuststrook binnen vanuit Israël en oorlogsvliegtuigen wierpen bommen op tunnels bij de Egyptische grens.

Duizenden Palestijnen ontvluchtten woensdagavond de grensplaats Rafah en het zuiden van de Gazastrook om aan de bombardementen te ontkomen.

Israëlische vliegtuigen hadden 's middags wederom flyers uitgestrooid boven het gebied om de inwoners voor de op handen zijnde aanvallen te waarschuwen.

Na acht uur s' avonds begonnen de bommen neer te vallen. Volgens de Israëlische tv duurden de bombardementen vier uur later nog voort. Op de flyers stond te lezen dat bewoners om acht uur 's ochtends terug kunnen komen.

Wapensmokkel

De zeker driehonderd tunnels worden onder meer gebruikt voor wapensmokkel door de Palestijnse Hamas-beweging. Volgens Israëlische veiligheidsbronnen zijn zeker 25 woningen met tunnelingangen door luchtaanvallen in de as gelegd. Grondtroepen zouden tientallen andere woningen hebben vernietigd.

Volgens een oud-woordvoerder van Hamas die in Rafah woont, vernietigt Israël huizen van gewone burgers.

Noorden

Ook in het noorden van de Gazastrook duren de gevechten onverminderd voort. Drie mensen raakten gewond toen een bom insloeg op een moskee in Gaza-stad, meldden medici. De Arabische nieuwszender al-Jazeera meldt dat opnieuw regeringsgebouwen van Hamas zijn getroffen. Ook maken ooggetuigen melding van luchtaanvallen op open gebieden bij de zuidelijke stad Khan Yunis.

De Israëlische minister van Defensie Ehud Barak kreeg woensdag het groene licht van het veiligheidskabinet om stedelijke centra binnen te trekken. Hij besloot daarnaast een afgezant naar Caïro te sturen om te informeren naar het Egyptische voorstel tot een staakt-het-vuren.