GAZA-STAD - In Gaza-stad zijn maandagavond hevige gevechten uitgebroken tussen Israëlische troepen en Palestijnse strijders van Hamas en de Islamitische Jihad.

Dat is voor het eerst sinds het Israëlische militaire grondoffensief in de Gazastrook, meldden Israëlische legerbronnen en ooggetuigen.

Er waren zware explosies en schotenwisselingen in de oostelijk wijk Shejaiya. De Israëlische grondtroepen kregen luchtsteun van gevechtshelikopters.

Raketten

Hamas meldde in een verklaring dat zijn strijders raketten op zeven Israëlische tanks in de buurt hebben afgevuurd. De beweging Islamitische Jihad meldde dat een aantal van zijn strijders zijn omgekomen tijdens de gevechten.

In de Gazastrook zijn maandag vijftig mensen om het leven gekomen door het Israëlische militaire offensief. Onder de slachtoffers zijn twaalf kinderen. Dat meldde het hoofd van reddingsdiensten in de Palestijnse kuststrook.

Israëlische militairen

Meerdere Israëlische militairen zijn tijdens gevechten maandag in de Gazastrook om het leven gekomen. De Arabische media al-Jazeera en al-Arabiya meldden zeker drie doden.

De tegenstanders van de Israëlische strijdkrachten, strijders van het radicaalislamitische Hamas-regime, zeiden eerder dat tien soldaten waren gedood. De Israëlische strijdkrachten wilden niet ingaan op de meldingen, maar zij erkenden dat er in Gaza hard wordt gevochten.

Rode Kruis

Volgens het Rode Kruis hebben ambulances door de gevechten uren nodig om gewonden te bereiken. Hierdoor sterven meer mensen. Twee ziekenhuizen hebben een ernstig tekort aan brandstof voor hun noodgeneratoren die nodig zijn om medische apparatuur draaiende te houden. Ook dreigen een half miljoen mensen zonder water te komen zitten.

Volgens de functionaris, Muawiya Hassanein, zijn 555 Palestijnen omgekomen sinds het begin van de Israëlische operatie op 27 december. Zeker 2700 Palestijnen zouden gewond zijn geraakt.

Diplomatieke missie

De Europese Unie is een diplomatieke missie begonnen in de hoop een einde te maken aan de strijd tussen Israël en het radicaalislamitische Hamasregime in de Gazastrook. EU-buitenlandcoördinator Javier Solana verklaarde dat Europa bereid is de grenzen tussen Israël en de Gazastrook te bewaken, als het tot een wapenstilstand komt.

Solana en andere leden van de Europese delegatie spraken maandag in Egypte met president Hosni Mubarak. Zij reisden daarna verder naar Israël.

Verenigde Staten

De Verenigde Staten willen dat er zo snel mogelijk een staakt-het-vuren komt om een einde te maken aan het geweld in de Gazastrook, maar zo'n bestand moet wel duurzaam zijn. Dat heeft het Witte Huis maandag laten weten.

Woordvoerster Dana Perino herhaalde het Amerikaanse standpunt dat het Israëlische offensief in de Palestijnse kuststrook gerechtvaardigd is. Maar ze riep Israël op ''zeer voorzichtig te zijn als het om burgerslachtoffers gaat''.

Egypte

Egypte wist eerder een bestand tussen Hamas en Israël tot stand te brengen. Tot grote ergernis van de Egyptenaren besloten de Palestijnen in de Gazastrook dat akkoord, dat eind vorig jaar afliep, niet te verlengen.

De Hamasbeweging is nu echter ingegaan op een uitnodiging van Egypte voor overleg. Hamas besloot een delegatie naar Egypte te sturen voor de eerste diplomatieke gesprekken sinds het Israëlische offensief in de Gazastrook.

Sarkozy

De diplomatieke missie van de Europese Unie in Egypte viel samen met het bezoek van de Franse president Nicolas Sarkozy aan ambtsgenoot Mubarak. Sarkozy, die een rondreis maakt door de regio, riep eerder al op tot een onmiddellijk staakt-het-vuren.

Ondanks de internationale druk sloot Israël ook maandag een bestand uit. ''We vechten tegen terroristen en we sluiten geen overeenkomsten met terroristen'', aldus minister Tzipi Livni van Buitenlandse Zaken. ''Als Israël het doelwit is, zal Israël wraak nemen.''

Internationale toezichthouders

Livni bleef ook bij de weigering internationale toezichthouders toe te laten tot de Gazastrook: ''Ik zie niet hoe dat kan helpen.'' Livni wil wel hulp van buitenaf om tunnels te doorzoeken en te verzegelen, die door Palestijnen zijn gegraven om uit de Gazastrook te kunnen ontsnappen of om wapens te smokkelen.

De Israëlische strijdkrachten splitsten met hun jongste troepenbewegingen de Gazastrook feitelijk op. Gaza-stad is vrijwel geheel afgegrendeld van de rest van het gebied, aldus de Israëlische minister Ehud Barak van Defensie.

Terroristische infrastructuur

Met de operatie wil Israël de ''terroristische infrastructuur'' vernietigen en een einde maken aan de Palestijnse raketaanvallen. Zolang de gestelde doelen niet zijn bereikt, gaat de Israëlische actie door, liet Barak doorschemeren.

Israëlische troepen pakten de afgelopen dagen tientallen leden van Hamas op. Een aantal is ondervraagd en overgebracht naar Israël.