GAZA-STAD - Het Israëlische grondoffensief in Gaza heeft tot dusver aan negentien Palestijnen het leven gekost. Dat meldden medische bronnen in Gaza, aldus nieuwszender al-Jazeera zondag.

Er raakten zeker 130 mensen gewond. De meeste slachtoffers zouden burgers zijn.

Het Israëlische leger, dat de kuststrook met 1,5 miljoen inwoners zaterdagavond binnentrok, heeft Gaza in tweeën gedeeld. Het noorden inclusief Gaza-stad is van de rest van Gaza afgesloten. In het noorden wordt fel gevochten tussen Hamas-strijders en Israëlische militairen.

Aan Israëlische zijde zijn tot dusver dertig militairen gewond geraakt, van wie twee ernstig. Hamas claimt twee Israëlische militairen gevangen te hebben genomen, maar Israël ontkent dat.

Israël zegt met het offensief een einde te willen maken aan raketbeschietingen van het zuiden van Israël vanuit Gaza. Palestijnse strijders schoten zondag nog 25 raketten en mortiergranaten af op Israël. Daarbij raakte een vrouw in Sderot gewond.

Olmert

Volgens de Israëlische premier Ehud Olmert was de invasie ''onvermijdelijk''. ''Maandenlang gaven we het bestand een kans in de hoop een militaire operatie te voorkomen. Onze hoop is de grond ingeboord'', aldus de demissionaire premier.

Secretaris-generaal Ban Ki-moon van de Verenigde Naties pleitte voor een onmiddellijk staakt-het-vuren. Maar de Veiligheidsraad slaagde er tijdens een spoedzitting niet in met een verklaring te komen. De VS zouden hier tegen zijn geweest. Rusland stuurt een bemiddelaar naar de regio.

Balkenende

Premier Jan Peter Balkenende zei zondag in het tv-programma Buitenhof dat de internationale gemeenschap grote druk moet uitoefenen op zowel Hamas als Israël om het geweld in de Gazastrook te stoppen. ''Beide partijen moeten onder ogen zien waar mensen het meeste aan hebben: afzien van geweld.''

Volgens hem heeft het veroordelen van Israël geen zin, zoals sommigen graag zouden zien, omdat het land reageert op de raketbeschietingen vanuit de Gazastrook. Balkenende begrijpt deze reactie van Israël.

Hij wees erop dat Hamas, die het voor het zeggen heeft in de Gazastrook, eenzijdig het bestand heeft opgezegd en dat sindsdien voortdurend raketten worden afgevuurd op Israël. Dagelijks ging het om zo'n tachtig tot honderd raketten, zei Balkenende.

Europese Unie

Volgens hem kan Israël dat niet onbeantwoord laten. De premier verwees verder naar de verklaring van de Europese Unie, die het offensief ziet als defensief.

Balkenende hoopt dat er snel een staakt-het-vuren komt en dat humanitaire hulp naar de Gazastrook kan en aan het vredesproces verder wordt gewerkt.