PEKING - In de Chinese stad Shijiazhuang is woensdag het proces begonnen tegen Tian Wenhua, de voormalige directeur van het zuivelbedrijf Sanlu. Het bedrijf was de spil in de vervuiling van melkpoeder met het giftige melamine.

Daardoor werden honderdduizenden kinderen ziek en stierven zeker zes baby's.

De directeur en drie medewerkers worden er volgens Chinese staatsmedia van verdacht dat zij niet voor consumptie geschikte producten op de markt hebben gebracht.

Bij veroordeling kunnen zij een levenslange gevangenisstraf krijgen.

De ex-directeur van Sanlu ontkent elke verantwoordelijkheid. Het bedrijf zou in het voorjaar voor het eerst hebben gehoord dat kinderen ziek waren geworden na het drinken van melkpoeder. Vervolgens heeft Sanlu tevergeefs geprobeerd maatregelen te nemen, aldus Tian.

Schandaal

De vier verdachten zijn de hoogstgeplaatste figuren die tot op heden voor de rechter zijn gekomen vanwege het melamineschandaal. Eerder waren enkele kleine boeren en tussenpersonen gedaagd.

In september kwam naar buiten dat Chinese baby's last van nierstenen hadden gekregen na het drinken van melkpoeder van Sanlu. Aan de melk was melamine toegevoegd, een chemische stof die vooral wordt gebruikt voor het maken van kunststof borden en bestek.

Aangelengd

De melamine moest verhullen dat de melk was aangelengd met water. Uiteindelijk bleek dat bijna 300.000 Chinese kinderen ziek waren geworden.