MONROVIA - De omstreden Liberiaanse president Charles Taylor is maandag onder forse internationale druk afgetreden. Na weken van speculaties of hij de stap zou zetten, droeg Taylor de macht officieel over aan zijn voormalige plaatsvervanger, vice-president Moses Blah.

Later maandag verliet de gewezen president zijn land en vloog hij naar Nigeria, waar hij maandagavond laat arriveerde. Dinsdagochtend kwam hij aan in Calabar waar zijn nieuwe woning staat. De Nigeriaanse regering bood de voormalige krijgsheer asiel aan, nadat hij door een Speciaal Hof in het buurland Sierra Leone was aangeklaagd wegens wandaden daar. In Monrovia vierden maandagavond zwaarbewapende tieners van de opstandelingen maar ook aanhangers van het oud-staatshoofd feest.

Verscheidene Afrikaanse staatshoofden, onder wie de Zuid-Afrikaanse president Mbeki en zijn Ghanese collega Kufuor, woonden de feestelijke machtsoverdracht in de Liberiaanse hoofdstad Monrovia bij. Het vertrek van Taylor wordt gezien als een belangrijke voorwaarde om een einde te kunnen maken aan het geweld in het West-Afrikaanse land, dat al veertien jaar onder een burgeroorlog gebukt gaat.

De belangrijkste rebellenbeweging van Liberia, LURD, reageerde prompt. Plaatsvervangend secretaris-generaal Sekou Fofana stelde dat met het aftreden van Taylor er, wat betreft de LURD, een einde aan de oorlog is gekomen. "Op het moment dat hij vandaag Liberia verlaat, zullen we niet langer vechten. Het lijden van de Liberianen is voorbij", aldus de voorman van de Liberianen Verenigd voor Verzoening en Democratie.

De opvolger van Taylor riep de rebellenbewegingen in Liberia op tot het voeren van vredesoverleg. "U heeft geen reden meer om niet op de vredeswagen te springen", aldus het nieuwe staatshoofd. Blah bood daarop de rebellen de post van vice-president aan. Ook zouden de opstandelingen andere posten in de regering kunnen krijgen, zei Blah tegen de Amerikaanse zender CNN.

De 56-jarige Blah is een oude strijdmakker van Taylor. Als 22e president van Liberia heeft hij het in ieder geval tot 14 oktober voor het zeggen. Op die datum zullen er volgens de Ghanese president verkiezingen in Liberia worden gehouden.

In zijn afscheidsrede als president haalde Taylor als vanouds uit naar zijn tegenstanders. Daarbij kreeg ook de Amerikaanse president Bush er van langs. Taylor treedt onder meer onder druk van Washington terug, maar hij zei "terug te komen als God het wil".

In Washington reageerde de Amerikaanse regering met tevredenheid slechts enkele minuten nadat Taylor was vertrokken met het Nigeriaanse regeringstoestel. Later juichte president Bush het aftreden toe. Volgens hem is het "een belangrijke stap op weg naar een betere toekomst voor het Liberiaanse volk".

Taylor toonde zich positief over zijn rol als president van het verscheurde land. "De geschiedenis zal goed over mij oordelen", aldus de in het wit gestoken Taylor. "Ik heb mijn taak volbracht en accepteer de rol van offerlam."

Secretaris-generaal Kofi Annan van de Verenigde Naties riep alle lidstaten van de Verenigde Naties op alle mogelijke steun te verlenen aan het Liberiaanse volk om vrede en veiligheid in het land te bewerkstelligen. Hij doelde daarbij vooral op het leveren van militairen aan de internationale vredesmacht.

Taylor gaat wonen in de Nigeriaanse plaats Calabar, in een het uiterste zuidoosten vlakbij de grens met Kameroen. Zijn luxe villa aldaar, met zeezicht, werd maandag al bewaakt door gewapende politiemannen.