LISSABON - De Portugese politie heeft 26 mensen opgepakt die worden verdacht van het aansteken van de bosbranden. Onder hen bevindt zich ook een voormalig brandweerman, aldus de politie woensdag.

De bosbranden hebben in Portugal tot dusverre aan veertien mensen het leven gekost. Ook is in een week tijd bijna 50.000 hectares bos afgebrand. Maandag verklaarde de regering de branden tot nationale ramp.

De politie, die vierhonderd man inzet om brandstichters op te sporen, verwacht de komende dagen meer mensen te arresteren. De eerste arrestaties vonden half juli plaats nadat de eerste branden in het midden en het noorden van het land waren uitgebroken. Woensdag werden zes jongeren gearresteerd wegens brandstichting. Zij zouden een dennenbos hebben aangestoken.

De politie denkt dat 30 procent van de branden is aangestoken. Een brandstichter kan in Portugal een maximale straf krijgen van tien jaar.