MADRID/PARIJS - De Franse en Spaanse politie hebben maandag de vermoedelijke militaire leider van de Baskische afscheidingsbeweging ETA, Garikoitz Aspiazu Rubina, alias Txeroki, gearresteerd.

Dit is volgens de Spaanse premier José Luis Rodríguez Zapatero een harde klap voor de beweging en een belangrijke stap vooruit in de strijd tegen het terrorisme.

De Franse president Nicolas Sarkozy zei dat met de politieactie in de Franse Pyreneeën is aangetoond dat Frankrijk en Spanje op uitmuntende wijze samenwerken in de strijd tegen het terrorisme.

Volgens een anonieme regeringsbron hebben beide leiders telefonisch afgesproken snel bijeen te komen voor overleg over hardere antiterrorismemaatregelen.

Verzwakt

Aanhoudende politieacties hadden volgens waarnemers de beweging al ernstig verzwakt. De ETA vond echter steeds nieuwe leiders om de club weer op sterkte te krijgen.

Toch zou het aanhoudende politieoptreden de verdeeldheid binnen de ETA hebben vergroot over het nut van gebruik van geweld. Tegenover de radicalen staan degenen die een politieke oplossing aanhangen.

Radicaal

Spaanse media meldden dat de 35-jarige Txeroki een van de radicale ETA-leden is die fel gekant is tegen vredesbesprekingen met de Spaanse regering.

In maart 2006 kondigde de ETA een bestand af. In december kwam er een einde aan het bestand, nadat een autobom was ontploft op het vliegveld van Madrid.

Daarbij kwamen twee mensen om. Txeroki, de meest gezochte terrorist van Spanje, zou opdracht voor deze aanslag hebben gegeven.

Moord

Het ETA-kopstuk zou sinds eind 2003 of begin 2004 aan het hoofd van het militaire apparaat van de ETA staan. Hij wordt ook verdacht van de moord op twee Spaanse agenten eind vorig jaar in Zuid-Frankrijk.

Hij zou tevens betrokken zijn bij een mislukt complot in 2004 tegen de Spaanse koning Juan Carlos.

Beweging

Volgens de Spaanse krant El Mundo is de beweging met duizend leden ingekrompen tot een groep van ongeveer tweehonderd man. Toch zou vanuit pro-ETA-groepen steeds nieuwe aanwas komen.

De nieuwe leden zijn echter minder ervaren, zouden de ideologische basis van de Baskische strijd uit het oog hebben verloren en gemakkelijker gearresteerd kunnen worden.

Blunder

Zo werd de als zeer gewelddadig bekendstaande Txeroki maandag gepakt door een blunder, aldus Spaanse media. Het was agenten opgevallen dat een in Parijs geregistreerde Peugeot 207 met twee in plaats van de gebruikelijke drie letters op het kenteken rondreed in de Franse Pyreneeën.

De politie arresteerde de man met een 31-jarige vrouw, vermoedelijk ook een ETA-lid, in een woning in de buurt van het Franse skioord Cauterets, vlakbij Lourdes.

Txeroki en de vrouw hadden wapens, maar ze kwamen er niet aan toe die te gebruiken. De politie nam de wapens, computers, vervalste documenten en handboeken voor onder meer het maken van autobommen in beslag.

Opvolger

Spaanse media meldden dat de opvolger van Txeroxi al klaar zou staan. Deze Aitzol Iriondo zou nog radicaler zijn dan zijn voorganger.