AS SAMAWAH - De Nederlandse stabilisatiemacht in Zuid-Irak (SFIR) heeft donderdag het commando overgenomen van de Amerikanen in de provincie al-Muthanna.

De commandanten van de Nederlandse en Amerikaanse eenheid, overste Swijgman en zijn collega o'Donnahue, wilden er aanvankelijk een sobere plechtigheid van maken, zo van soldaten onder elkaar. Het werd uiteindelijk een plechtige ceremonie, waaraan zowel hoge militairen uit Bagdad als burger vertegenwoordigers uit allerlei bestuurslagen van de provincie deelnamen.

Het oppeppen van de commando-overdracht gebeurde in opdracht van de coalitie in Bagdad, vertelt overste Swijgman in een telefonisch interview.

Grote animo

Er bleek grote animo te bestaan onder het lokale bestuur en plaatselijke machthebbers om de ceremonie bij te wonen. Zo was de hoogste sjeik uit de provincie bij het evenement aanwezig, evenals vertegenwoordigers van de gemeentebesturen van de vier grootste steden, afgevaardigden van politieke partijen en veel lokale media.

Swijgman ziet het als zijn grootste uitdaging de plaatselijke bevolking te tonen dat zij baat kan hebben bij de aanwezigheid van de "Hollandi". Hij hoopt ook het Nederlandse bedrijfsleven te interesseren om te investeren in de provincie die onder zijn controle staat.

"Werkloosheid is hier het grootste probleem", stelt de commandant. "Als we bij voorbeeld alleen al de grote cementfabriek hier weer aan de praat kunnen krijgen, betekent dat werk voor 2000 man."