DEN HAAG - Tweede Kamerlid Hans van Baalen van de VVD wordt de lijsttrekker van de liberalen bij de verkiezing voor het Europees Parlement in juni volgend jaar.

Dat heeft VVD-partijvoorzitter Ivo Opstelten maandag bekendgemaakt. Van Baalen verslaat met zijn verkiezing zittend Europarlementariër Toine Manders.

Van Baalen kreeg meer dan 64 procent van de stemmen.

Vrijdag hadden ruim 12.000 leden per internet, telefoon of post hun stem uitgebracht. Dat is 33,4 procent van het totaal aantal leden van de partij. Bij de vorige Europese verkiezingen in 2003 was de 'opkomst' 16,2 procent.

Verheugd

De fractievoorzitter van de honderd leden tellende liberale fractie in het Europarlement reageert verheugd. "Van Baalen heeft ervaring in de nationale en Europees politiek. Dit is een groot voordeel'', zei de Schot Graham Watson.

De vorige lijsttrekker en huidig VVD-fractieleider in het parlement, Jules Maaten, is ook blij met de keuze.

"Van Baalen heeft een oerdegelijke uitstraling. Een no-nonsensfiguur. Dat is precies wat we nodig hebben in de campagne, want mensen willen vertrouwen stellen in hun politici'', aldus Maaten, die zelf op een verkiesbare plaats op de kandidatenlijst hoopt.

Vier zetels

De VVD heeft nu vier zetels in het Europarlement en Van Baalen denkt dat aantal te kunnen behouden, ook al krijgt Nederland straks minder zetels toebedeeld. "Vier is realistisch. Dan zou de VVD het goed doen'', aldus Van Baalen maandag.

Van Baalen zit sinds 1999 in de Tweede Kamer en is woordvoerder Buitenlandse Zaken. Hij blijft in de Kamer totdat het Europees parlement volgend jaar zomer wordt geïnstalleerd.

Krachtige lijsttrekker

VVD-fractieleider Mark Rutte stelt dat de VVD een krachtige lijsttrekker heeft gekregen. "Een parlementariër die van wanten weet en altijd vanuit het Nederlands belang handelt."

"Met het stevige verkiezingsprogramma van Frits Bolkestein en de ervaren Van Baalen is de VVD klaar om de Europese verkiezingsstrijd aan te gaan'', aldus Rutte.

Manders

Manders, die eerder deze maand door collega's werd uitgeroepen tot het invloedrijkste Europarlementslid van 2008 op het vakgebied interne markt en consumentenbescherming, wil graag Europarlementarier blijven voor de VVD.

De leden zullen beslissen welke plaats hij op de lijst krijgt.