WASHINGTON - Het aantal slachtoffers van het gevaarlijke West-Nijlvirus in de Verenigde Staten is de afgelopen week sterk gestegen. Dit heeft het Centrum voor Volksgzondheid in Atlanta donderdag meegedeeld.

mensen raakten de afgelopen week met het virus besmet. Sinds begin dit jaar stierven 24 mensen aan de ziekte die door muggen wordt verspreid.

De epidemie is de omvangrijkste sinds de ziekte in 1999 voor het eerst in de VS werd gesignaleerd. De meeste gevallen van besmetting en de meeste sterfgevallen concentreren zich in de zuidelijke staten, maar het virus heeft ook aan de oostkust toegeslagen.

Besmetting met het West-Nijlvirus door muggenbeten kan hersenontsteking en hersenvliesontsteking veroorzaken. De symptomen zijn hoge koorts, hoofd- en spierpijn, verwardheid en verlies van bewustzijn. Gezonde mensen merken er weinig van, behalve een lichte griepachtige aandoening. De meeste slachtoffers zijn op leeftijd.

Het virus werd in 1937 in Uganda ontdekt. Sinds die tijd komt het sporadisch voor in Afrika, Europa en het Midden-Oosten. Trekvogels hebben het virus verspreid, denken wetenschappers.