JOHANNESBURG - De Zuid-Afrikaanse regeringspartij ANC dreigt zich te splitsen. Aanhangers van voormalig president Thabo Mbeki waarschuwden woensdag de partij te zullen verlaten, tenzij het leiderschap van het African National Congress zijn houding verandert. Dat zei de oud-minister van Defensie Mosiuoa Lekota woensdag.

"Het lijkt erop dat we vandaag de scheidingpapieren hebben ingediend", zei Lekota. De komende weken komen de ontevreden ANC-leden bij elkaar om te zien hoe het verder moet en of ze daadwerkelijk opstappen.

"Als het leiderschap van het ANC zijn arrogantie voortzet, zullen we de volgende stap moeten nemen." De oprichting van een nieuwe politieke partij lijkt dan logisch, voegde hij eraan toe.

De partij is verdeeld tussen aanhangers van Mbeki en van de nieuwe leider van de partij Jacob Zuma. Het bestuur van het ANC dwong Mbeki vorige maand tot een vervroegd aftreden als president.

Daarop verlieten ook Mbeki's supporters onder wie Lekota de regering. Tot de verkiezingen van komend voorjaar is Kgalema Motlanthe interim-president.

Strijd

Zuma won in december vorig jaar na een felle strijd de verkiezingen om het leiderschap van het ANC van Mbeki en maakt daardoor een zeer grote kans volgend jaar de nieuwe president te worden.

Lekota beschuldigt Zuma-aanhangers ervan het tribalisme aan te wakkeren, in liedteksten geweld te verheerlijken en te proberen rechters te intimideren.

Geruchten

Zuma bagatelliseerde dinsdagavond geruchten over een mogelijke splitsing van het ANC. Hij voorspelde dat een nieuwe partij een kort leven beschoren zal zijn. Het ANC is in 1912 opgericht en heeft sindsdien altijd een hoge graad van eenheid getoond. Mbeki zelf houdt zich stil op de achtergrond.

Waarnemers verwachten niet dat hij uit de partij stapt waarvoor hij jarenlang heeft gevochten. Het ANC is sinds de eerste vrije verkiezingen na de val van het apartheidsregime in 1994 aan de macht.