HOUSTON - De Amerikaanse president George Bush heeft zaterdag de door de orkaan Ike getroffen staat Texas tot nationaal rampgebied uitgeroepen.

Ike, die inmiddels is afgezwakt tot een tropische storm, kwam zaterdag aan land met windsnelheden van 175 kilometer per uur en golven van zes meter hoog.

Binnen 24 uur tijd kregen de hulpdiensten meer dan 1250 telefoontjes binnen van mensen die in nood zaten door Ike.

Galveston

Het bureau voor noodsituaties van het voor de Texaanse kust gelegen schiereiland Galveston liet weten dat op het eiland verscheidene branden zijn uitgebroken en dat de brandweer in de huidige situatie niet in staat is de vuren te blussen.

"Vele wegen in het district zijn onbegaanbaar door het stijgende water en puin'', lieten medewerkers van het bureau weten.

Houston

In het iets verderop gelegen Houston raasde de orkaan rond de wolkenkrabbers in het centrum. Ruiten gingen aan diggelen en stukken puin vlogen door de straten, die in waterstromen veranderd waren.

In de hele omgeving kwamen zeker 4,5 miljoen inwoners zonder stroom te zitten en duizenden huizen en gebouwen staan onder water. Verzekeringsmaatschappijen schatten de schade door de orkaan tussen de acht en achttien miljard dollar.

Doden

Vooralsnog zou Ike enkele levens hebben geëist. De berichten konden nog niet worden bevestigd, aldus de minister van Binnenlandse Zaken Michael Chertoff die het getroffen gebied bezocht.

Evacuaties

De autoriteiten maken zich zorgen over de vele tienduizenden mensen die weigerden te evacueren en mogelijk geholpen of gered moeten worden. Een woordvoerder van Rick Perry, de gouverneur van Texas, sprak van de "grootste reddingsoperatie ooit''.

Voorafgaand aan de storm zijn meer dan een miljoen Texanen vanuit de kustgebieden naar veiligere oorden vertrokken. Zo had tweederde van het ongeveer 58.000 inwoners tellende Galveston het schiereiland verlaten.

In Houston waren veel mensen niet van plan om hun koffers te pakken, evenals de lokale autoriteiten. Bij velen lag de massale evacuatie voorafgaand aan de orkaan Rita in 2005 nog vers in het geheugen. Toen vielen er meer doden tijdens de massa-evacuatie dan toen Rita Texas aandeed.

Afgezwakt

Omdat de orkaan Ike bijna zo groot is als de staat Texas, die ongeveer zestien keer zo groot is als Nederland, bleef het zaterdag nog urenlang stormen in de gebieden waar het oog van Ike al lang voorbij getrokken was.

Ike is boven land afgezwakt tot een tropische storm en is richting de staat Arkansas getrokken.

Hulp

De regering stuurt generatoren om stroom op te wekken en drinkwater naar het kustgebied. Ook is de import van brandstof vergemakkelijkt om een stijging van de benzineprijzen op te vangen. Ike heeft meer dan een vijfde van de Amerikaanse olieproductie lamgelegd.

In 2005 was er veel kritiek op Bush toen hij te laat actie ondernam toen de orkaan Katrina een groot deel van New Orleans onder water zette.

Orkaan Ike in Texas