SYDNEY - Het einde van de bosbranden in Australië is voorlopig niet in zicht. Op meer dan tachtig plaatsen in de staat New South Wales woedden nog brandhaarden die dorpen en toeristenoorden bedreigen, aldus de Australische zender ABC. Volgens de meteorologische dienst is het door het weer de komende dagen in ieder geval onmogelijk de vuurzeeën te doven.

Volgens brandweerwoordvoerder Phil Koperberg kan ondanks de onvermoeibare inzet van brandweerlieden alleen regen een einde maken aan de branden rond Sydney. De wind ging donderdag weliswaar enigszins liggen maar dat zorgt niet lang voor respijt.

"Onze mensen zijn aan het eind van hun Latijn en zullen snel afgelost moeten worden", aldus Koperberg die verder zei dat er minimaal 40 millimeter regen nodig is om het vuur een halt toe te roepen.

Neerslag blijft de komende dagen echter uit en de temperaturen zullen dit weekeinde stijgen tot een graad of veertig op zondag. Ook zal dan de wind weer opsteken. Buurland Nieuw-Zeeland heeft brandweerlieden aangeboden voor de strijd tegen de bosbranden. Duizenden bewoners en bezoekers van het populaire vakantieoord Sussex Inlet, 190 km ten zuiden van Sydney, moesten in de nacht van woensdag op donderdag ijlings een veilig heenkomen zoeken op het strand. Veel van hen zijn met boten van het strand geëvacueerd.

Hulpeloos

Hulpeloos moesten de mensen toezien hoe vlammen grote delen van het dorp verwoestten. "Er is maar een weg die hier uit voert en die is door het vuur omsingeld. Niemand komt hier weg", aldus een zegsman van de brandweer.

In de Blue Mountains werden donderdagavond twee dorpen acuut bedreigd door een muur van vlammen. Bewoners die met tuinslangen hadden geprobeerd het vuur weg te houden bij hun huizen moesten in allerijl vluchten.

Niet alleen mensen nemen massaal de wijk, ook dieren proberen het vege lijf te redden. Kangoeroes en buidelratten zochten een veilig heenkomen op het strand bij Sussex Inlet. Veel dieren weten echter niet aan de alles verzengende vlammenzee te ontsnappen. "De branden hebben voor de natuur catastrofale gevolgen", aldus een milieuorganisatie. Dieren die aan de vlammen ontsnappen sterven alsnog door rookvergiftiging, uitputting, van de dorst of van de honger.

'Neus in de as'

De autoriteiten hebben in totaal 21 mensen gearresteerd op verdenking van brandstichting. Onder hen bevinden zich veertien jongeren, in de leeftijd van negen tot veertien jaar. "Ik wil hun neus in de as steken die ze op hun geweten hebben", aldus een woedende premier Bob Carr van de staat New South Wales.

Er worden nieuwe wetten voorbereid waarmee daders gedwongen kunnen worden mee te doen aan opruimwerkzaamheden en het betalen van schadevergoedingen. Ook zouden ze gedwongen kunnen worden een confrontatie met slachtoffers van de branden aan te gaan.

Doden zijn er volgens de jongste berichten nog niet gevallen in Australië bij de bosbranden die zelfs vanuit de ruimte zijn te zien. Veertien leden van de vrijwillige brandweer konden op het nippertje gered worden door de inzet van een blushelikopter. In kwamen in Australië door branden vier mensen om het leven. De ergste bosbranden waren in 1983 toen 76 mensen de dood vonden.