CAPE CANAVERAL - Het Amerikaanse ruimtevaartagentschap NASA heeft in de nacht van maandag op dinsdag met succes een Mars Expedition Rover gelanceerd om de planeet Mars te onderzoeken. De Delta 2 raket met daarop de sonde die de naam 'Opportunity' heeft meegekregen, koos rond kwart over vijf (Nederlandse tijd) het luchtruim.

Eerder in de nacht moest de NASA de lancering op het laatste moment nog uitstellen in verband met technische problemen aan de raket. Een ventiel in de Delta 2 werkte niet naar behoren. Korte tijd later was het mankement alsnog verholpen, zodat de 'Opportunity' toch aan zijn zeven maanden lange reis naar de rode planeet kon beginnen.

Begin juni lanceerde de NASA al de 'Spirit' Marssonde die samen met zijn tweelingbroer 'Opportunity' de planeet zal afspeuren naar tekenen van water en van de mogelijkheid dat er in een ver verleden mogelijkerwijs leven bestond op de planeet. Ze moeten in januari in actie komen na een reis van een slordige 483 miljoen kilometer.

Uitstel

De lancering van de 'Opportunity' is de afgelopen weken tot frustratie van de NASA herhaaldelijk uitgesteld om de meest uiteenlopende redenen. Technische problemen hielden de Deltaraket aan de grond, slecht weer gooide roet in het eten en zelfs de aanwezigheid van een vissersboot in de afgesloten wateren bij de lanceerplaats zorgde voor uitstel van de lancering.

Naast de 'Spirit' en de 'Opportunity' zijn ook een Europese en een Japanse sonde voor onderzoek op weg naar Mars.