NEW ORLEANS - Orkaan Gustav is maandag in kracht afgenomen, maar blijft een "zeer ernstige" bedreiging nu hij de Amerikaanse kust nadert. Dat heeft het Amerikaanse National Hurricane Center laten weten.

Gustav viel in klasse drie van de Saffir-Simpsonschaal en is afgezwakt tot een orkaan van de tweede categorie, met windsnelheden tussen de 153 en 176 kilometer per uur.

Met zware regens en hoge windsnelheden bereikte de buitenste rand van de Gustav eerder op de dag de Amerikaanse kust.

Het oog van de orkaan Gustav heeft inmiddels rond 17.00 uur (Nederlandse tijd) de Amerikaanse kust bereikt bij Cocodrie in de staat Louisiana. Dat heeft het National Hurricane Center laten weten.

Regenval

Cocodrie ligt 110 kilometer ten zuidwesten van de miljoenenstad New Orleans. De orkaan bereikt windsnelheden tot 175 kilometer per uur en gaat gepaard met zeer zware regenval.

In de zuidelijke industriezone van New Orleans slaan de golven al over de dijken, maar tot nu toe houden ze stand. Gouverneur Bobby Jindal van Louisiana zei al te verwachten dat de pas herstelde dijken overspoeld zouden worden.

Evacuatie

Circa 2 miljoen mensen in New Orleans en omstreken hebben het bedreigde gebied verlaten en elders een veilig onderkomen gezocht. Op de televisie waren beelden te zien waaruit blijkt dat New Orleans is veranderd in een spookstad.

New Orleans werd bijna drie jaar geleden zwaar getroffen door de orkaan Katrina die 80 procent van de stad onder water zette.

In de verlaten stad zijn nu politie en reservisten. Om plunderingen als in 2005 te voorkomen is een avondklok ingesteld en zal iedereen die wordt betrapt meteen worden opgesloten.

EU

De Europese Commissie geeft 2 miljoen euro hulp aan slachtoffers van orkaan Gustav in de Caribische landen. "De storm heeft in Haïti, waar Gustav voor het eerst aan land kwam, voor aanzienlijke schade gezorgd. Duizenden zijn dakloos geworden", meldde EU-commissaris Louis Michel (Ontwikkelingshulp) maandag.

De noodhulp bestaat uit drinkwater, voeding, medische zorg en onderdak. Projecten zijn beoogd in Haïti, Cuba, Jamaica en de Dominicaanse Republiek.