HAVANA/NEW ORLEANS - De Verenigde Staten zetten zich schrap voor de orkaan Gustav, die zaterdag in Caribisch gebied aan kracht won.

Duizenden bewoners van de Amerikaanse kuststreek aan de Golf van Mexico begonnen op eigen initiatief het bedreigde gebied te verlaten. Zij wilden een officieel evacuatiebevel niet afwachten, meldden Amerikaanse media zaterdag.

Ziekenhuizen en verpleeghuizen verplaatsen hun patiënten naar veiligere locaties in het binnenland. "Ik ben hier weg. Een tweede orkaan is te veel voor mij", aldus een bewoonster die drie jaar geleden Katrina meemaakte.

Categorie 4

De kracht van de orkaan Gustav is zaterdag toegenomen tot een storm van de vierde categorie op een schaal van vijf. Dat maakte het Amerikaanse Nationale Orkaan Centrum bekend. Het centrum registreerde windsnelheden van 230 kilometer per uur.

De orkaan was zaterdag op weg naar Cuba, waar ruim 60.000 mensen werden geëvacueerd. In de Golf van Mexico zijn talrijke boorplatforms ontruimd.

Eerder passeerde Gustav de Kaaimaneilanden, de Dominicaanse Republiek, Haïti en Jamaica. In de regio kwamen zeker 85 mensen om het leven door de orkaan. De schade is groot. In Haïti zitten duizenden mensen in opvangcentra.

Dinsdag

Naar verwachting bereikt Gustav dinsdag het Amerikaanse vasteland. De orkaan is dan mogelijk nog meer in kracht toegenomen. De Amerikaanse president George Bush riep de noodtoestand uit in de staten Texas en Louisiana.

Daardoor wordt de hulpverlening makkelijker. De federale overheid kan de coördinatie naar zich toe trekken. Bush sprak ook met de gouverneurs van Mississippi en Alabama, die waarschijnlijk ook op het pad van Gustav komen te liggen.

Katrina

De orkaan komt drie jaar nadat Katrina eind augustus 2005 met verwoestende kracht over het Amerikaanse kustgebied aan de Golf van Mexico trok. De laaggelegen stad New Orleans en de delta van de rivier de Mississippi zijn nog niet hersteld.

Bush kreeg destijds veel kritiek omdat hij pas laat ingreep bij de ramp die aan zo'n 1800 mensen het leven heeft gekost. In tegenstelling tot drie jaar geleden zien de autoriteiten in New Orleans af van massaopvang in het stadion Superdome.

Zij willen door een vroegtijdige verplichte evacuatie van de stad met zijn ruim 300.000 inwoners een herhaling van de chaos voorkomen. Inwoners die op eigen verantwoordelijkheid in de stad blijven, krijgen te maken met een uitgaansverbod.