MIAMI - De tropische storm Gustav is in het Caribisch gebied boven zee in kracht toegenomen en tot een orkaan uitgegroeid. Dat heeft het Amerikaanse National Hurricane Center (NHC) vrijdag laten weten.

Uit observaties vanuit de lucht blijkt dat Gustav nu windsnelheden tot 120 kilometer per uur bereikt. Daarmee is hij een orkaan van de eerste en laagste categorie op de zogeheten Saffir-Simpsonschaal, die vijf schalen kent.

Gustav heeft inmiddels zeker 78 levens geëist en grote verwoestingen aangericht op Haïti, de Dominicaanse republiek en Jamaïca. De orkaan stevent vrijdag af op de Kaaimaneilanden en zal zaterdag het westen van Cuba bereiken.

Gebied

De Kaaimaneilanden is Brits overzees gebied en ligt op 800 kilometer van Florida en 300 kilometer van Jamaïca.

De 40.000 inwoners van het vakantie- en belastingparadijs hebben de luiken gesloten van woningen en resorts en blijven zoveel mogelijk binnen in afwachting van Gustav.

Derde categorie

Gustav zal naar verwachting een orkaan van de derde categorie zijn als hij waarschijnlijk dinsdag het Amerikaanse vasteland bereikt.

Dat meldden functionarissen van de Amerikaanse rampenbestrijdingsdienst FEMA vrijdag.

Bush

De Amerikaanse president George Bush heeft vrijdag (plaatselijke tijd) de noodtoestand uitgeroepen in de staten Texas en Louisiana. Dit betekent dat de federale overheid de coördinatie naar zich toe kan trekken van alle hulpverlening met het oog op de naderende orkaan Gustav.

Drie jaar geleden kreeg Bush veel kritiek over zich heen toen hij pas laat ingreep bij de ramp met orkaan Katrina die in New Orleans en andere plaatsen aan de Golf van Mexico aan zo'n 1800 mensen het leven heeft gekost.

Gustav wordt dinsdag met windsnelheden oplopend tot 210 kilometer per uur aan de Amerikaanse kust verwacht.