Inwoners van het Franse eiland Corsica hebben zich zondag volgens voorlopige uitslagen van een referendum met een nipte meerderheid van bijna 51 procent uitgesproken tegen een grotere mate van zelfbestuur.

Dat maakte zondagavond de Franse minister van Binnenlandse Zaken Nicolas Sarkozy bekend. De nee-stemmers gaven in het zuidelijk departement van Corsica met slechts 56 stemmen de doorslag. Zestig procent van de stemgerechtigden nam de moeite naar de stemlokalen te komen.

Het referendum onder circa 191.000 Corsicanen was georganiseerd door de Franse regering. Die wilde de eilandbewoners de mogelijkheid geven hun mening te geven over een wijziging in de institutionele organisatie van het eilandsbestuur. Die voorziet erin dat de twee departementen van Corsica worden opgeheven. Een centrale regering gaat het eiland dan vanuit de hoofdstad Ajaccio besturen, waardoor 'Parijs' minder invloed krijgt.

Separatisten

Verscheidene Corsicaanse separatistische groeperingen, die al jaren strijden tegen het Franse bestuur en geregeld aanslagen plegen tegen Franse overheidsdiensten, hebben de bevolking geadviseerd om 'ja' te stemmen. Dat was voor veel Corsicanen overigens weer reden om 'nee' te stemmen. Ze voelen best voor meer autonomie, maar ze willen evenzeer de wind uit de zeilen van de separatisten nemen.

Campagne

De Franse regering heeft intensief campagne gevoerd voor een 'ja'-uitkomst en gerekend op een grote meerderheid voor grotere autonomie. "Deze regering zal hun keus respecteren", zei Sarkozy zondagavond. "De status quo blijft."

De Franse president Jacques Chirac betreurde de uitslag. Hij riep de Corsicanen op de 'uitdaging van de wetenschappelijke, sociale en culturele ontwikkeling van het eiland aan te nemen'.