SYDNEY - Circa 7000 vakantiegangers en bewoners van het Australische toeristenoord Sussex Inlet, 190 km ten zuiden van Sydney, hebben in de nacht van woensdag op donderdag een veilig heenkomen gezocht op het strand om te ontsnappen aan de bosbranden. Zeker twaalf huizen gingen in vlammen op.

De bewoners zochten op het strand hun toevlucht tot strandtenten en parkeerplaatsen of werden elders opgevangen. Voor zover bekend zijn er geen slachtoffers gevallen. Ook kangoeroes en buidelratten zochten een veilig heenkomen op het strand.

In kleinere kustplaatsen rond Sussex Inlet zijn nieuwe branden uitgebroken. De politie heeft in totaal 21 mensen gearresteerd op verdenking van brandstichting. Onder hen bevinden zich veertien jongeren, van wie sommigen negen jaar oud zijn.

Doordat de wind donderdag iets is gaan liggen en het minder warm is, grijpt het vuur nu iets minder snel om zich heen. Maar zolang er geen regen komt, is een einde van de branden, die al elf dagen duren, nog niet in zicht.

In totaal zijn zeker 160 huizen vernield en is 300.000 hectare bos in de as gelegd. Verzekeraars ramen de totale schade op ruim 36 miljoen euro. In 1994 kwamen in Australië door branden vier mensen om het leven. De ergste bosbranden waren in 1983 toen 76 mensen de dood vonden.