TBILISI - In de Georgische regio Zuid-Ossetië geldt vanaf donderdagavond een staakt-het-vuren. Georgië had de afvallige regio met onmiddellijke ingang een bestand aangeboden om een oorlog te vermijden.

President Michail Saakasjvili gaf de Georgische troepen opdracht niet meer terug te schieten. Hij herhaalde zijn aanbod voor "volledige autonomie" voor de afvallige regio.

Ook zei hij meteen te willen onderhandelen. De rebellen hebben toegezegd het bestand in ieder geval tot aan de onderhandelingen te respecteren.

De afgelopen dagen vonden zware gevechten plaats in de rebellenregio waarbij twee regeringssoldaten de dood vonden, aldus Tbilisi. Drie andere soldaten raakten zwaargewond.

Zuid-Ossetië

Zuid-Ossetië scheidde zich begin jaren negentig met steun van Rusland eenzijdig af van Georgië. Moskou heeft sindsdien een enkele honderden manschappen tellende vredesmacht in de provincie gelegerd.

Georgië beschuldigt het Kremlin ervan de separatisten nog steeds actief te steunen.

Rusland

Rusland heeft de Georgische militaire operatie in de afvallige provincie scherp bekritiseerd. Van de ruim 70.000 inwoners van Zuid-Ossetië hebben velen de afgelopen jaren een Russisch paspoort gekregen.

Veel inwoners willen samengaan met Noord-Ossetië dat deel uitmaakt van Rusland. Maar in het gebied wonen ook etnische Georgiërs die zich fel tegen dit voornemen verzetten.

Tbilisi wil zijn gezag in Zuid-Ossetië en de andere afgescheiden regio Abchazië herstellen. Dat leidde de afgelopen dagen tot zware gevechten.

Ban Ki-moon

VN-chef Ban Ki-moon riep beide partijen op alles in het werk te stellen om de situatie niet te laten escaleren. Verder hebben Washington en Rusland te gaan samenwerken om een einde te maken aan het conflict.

Zo hebben de VS Rusland aangespoord de rebellen zover te krijgen dat ze zich terugtrekken "en dat proberen ze", aldus een Amerikaanse regeringsfunctionaris.

Gesprekken

De opstandelingen staan niet negatief tegenover vredesgesprekken, maar ze willen alleen met Georgië praten als ook Rusland en de Russische deelrepubliek Noord-Ossetië bij de gesprekken worden betrokken.