LONDEN/BAGDAD - De Britse strijdkrachten hebben eerder dit jaar niet meegedaan aan gevechten van het Iraakse en Amerikaanse leger met opstandelingen in de zuidelijke stad Basra, omdat Londen een geheime overeenkomst had gesloten met de rebellen, het Mahdi Leger van de sjiitische politicus en geestelijke Moqtada al-Sadr.

Dat zeiden bronnen binnen het Britse leger dinsdag in de Britse krant The Times.

In de overeenkomst zou zijn vastgelegd dat Britse troepen Basra alleen zouden kunnen betreden met de toestemming van de Britse minister van Defensie, Des Browne. Die ging pas akkoord met Britse deelname aan de gevechten toen de strijd al grotendeels gestreden was, schrijft de krant.

Ontkent

Het Britse ministerie van Defensie ontkent in een reactie het bestaan van de overeenkomst. De ongeveer vierduizend Britse militairen die in de omgeving van Basra gelegerd waren, werden volgens het departement niet ingezet omdat er "geen raamwerk" was voor de samenwerking met het Iraakse leger in de stad.

De Iraakse premier Nuri al-Maliki gaf eind maart opdracht tot een offensief tegen de sjiitische opstandelingen in Basra, de tweede stad van Irak en de basis van de Iraakse olie-industrie. De gevechten verspreidden zich al snel naar andere steden in het zuiden.

Aan het geweld kwam een eind nadat al-Sadr zijn militie de opdracht had gegeven de strijd te staken. Volgens de humanitaire coördinator voor Irak, David Shearer, vielen bij de gevechten ruim zevenhonderd doden en 1500 gewonden.