TOKIO - Japan wil samen met de Europese ruimtevaartorganisatie ESA ruimtesondes naar de planeet Mercurius sturen. Het Japanse ministerie van Wetenschap zal in juli groen licht voor het programma geven, zo meldde een functionaris donderdag. De lancering is gepland tussen eind 2010 en begin 2011.

Het gezamenlijke project is de eerste grootschalige studie naar Mercurius, de binnenste planeet uit ons zonnestelsel. De missie zal bestaan uit een landingssonde en twee satellieten die in een baan rond Mercurius zullen draaien. Onderzoek op de rotsige planeet kan volgens wetenschappers duidelijkheid geven over de vorming van het zonnestelsel.

Het project is begroot op zo'n 550 miljoen euro. Daarvan zal de ESA het leeuwendeel voor haar rekening nemen.