JERUZALEM - Het Israëlische leger heeft dinsdag in de steden Hebron en Nablus op de Westelijke Jordaanoever ongeveer 160 Palestijnen opgepakt. De grootschalige acties vormen onderdeel van de strijd tegen de militante beweging Hamas, aldus een legerwoordvoerder.

De operaties in beide steden zijn in de loop van dinsdag afgerond. De actie door speciale eenheden werd ondersteund door tanks. Het Israëlische leger houdt het netwerk van Hamas in Hebron verantwoordelijk voor zelfmoordaanslagen, waardoor zeker 52 Israëliërs zijn omgekomen.

Een legerwoordvoerster zei tegen de BBC dat de arrestanten worden verhoord en dat sommigen van hen de komende uren weer op vrije voeten worden gesteld. Anderen kunnen in administratieve hechtenis worden genomen. Zij kunnen dan maanden worden gedetineerd.

Het Israëlische leger schoot in het weekeinde nog Hamas-leider Abdullah Kawasme in Hebron dood. Hij was volgens Israël betrokken bij een groot aantal zelfmoordaanslagen. Bij acties van Hamas zijn sinds september 2000 240 Israëli's omgekomen en 1500 gewond.

De Amerikaanse minister Powell van Buitenlandse Zaken bekritiseerde de liquidatie van Kawasme. Hamas waarschuwde dat de actie niet ongestraft zou blijven. De Palestijnse organisatie kondigde in een verklaring een "donderende vergelding" aan.

Het Israëlische leger heeft de oude stad van Nablus op de Westoever in de nacht van maandag op dinsdag afgegrendeld na een schietincident. Het leger begon vervolgens een zoektocht naar de vermeende 'terroristen'. Een aantal verdachte militanten is opgepakt.

Staakt-het-vuren

De operaties komen op het moment dat militante Palestijnse groeperingen juist lijken te neigen een tijdelijk staakt-het-vuren met Israël aan te gaan. Zij zouden hun aanvallen in zowel de bezette gebieden als Israël willen staken, maar Israël verwerpt een wapenstilstand.

Volgens de Israëlische generaal-majoor Amos Gilad is het "onacceptabel voor de Palestijnse Autoriteit, Israël en de Verenigde Staten om akkoord te gaan met een situatie waarin een Hamas-leider bepaald welke vooruitgang er wordt geboekt met de routekaart naar vrede".

De Palestijnse minister Yasser Abed Rabbo beschuldigde na de invallen in Hebron en Nablus de Israëli's ervan iedere progressie te willen saboteren. "De arrestaties zijn een poging om de overeenkomst met Hamas te saboteren. Israël wil geen staakt-het-vuren."

Israëlische en Palestijnse onderhandelaars voerden maandagavond overleg over een Amerikaans plan voor terugtrekking van Israëlische troepen uit delen van de Gazastrook en Bethlehem op de Westelijke Jordaanoever. De partijen gingen uiteen zonder dat ze tot overeenstemming kwamen.

De Palestijnen eisten meer Israëlische maatregelen. Zo willen zij een eind aan de Israëlische liquidaties van leidende Palestijnse militanten, vrije doorgang voor Palestijns verkeer op de belangrijkste snelweg van Gaza en de vrijlating van duizenden Palestijnse gevangenen.