LONDEN - De Britse politie heeft bijna 170 slachtoffers van mensenhandel bevrijd in een operatie van een half jaar.

Ruim 500 mensen zijn gearresteerd, heeft het Britse ministerie van Binnenlandse Zaken woensdag laten weten.

De slachtoffers waren hoofdzakelijk afkomstig uit China, Zuidoost-Azië en Oost-Europa. Onder hen waren dertien kinderen.

De vrouwen waren tewerkgesteld als prostituees of slaven, berichtten Britse media.

De politie heeft ruim 800 huizen en panden onderzocht. Zeker 55 politiekorpsen waren bij de operatie betrokken.

De Britse onderstaatssecretaris van Binnenlandse Zaken, Vernon Coaker, noemde het aantal slachtoffers dat hulp accepteerde relatief laag.

Veel slachtoffers, vooral kinderen, weigeren hulp en willen niets zeggen uit angst voor de handelaren.