MILAAN - De Italiaanse premier Silvio Berlusconi heeft dinsdag voor de rechter in alle toonaarden ontkent schuldig te zijn aan corruptie. Mogelijk verscheen hij dinsdag voor het laatst in het proces. Het Italiaanse parlement besluit woensdag of het proces voorlopig komt stil te liggen.

Berlusconi (66) geldt als de rijkste Italiaan met belangen in banken, verzekeringen, media en AC Milan. Hij staat terecht voor vermeende corruptie bij een zakelijke transactie in de jaren tachtig. Bovendien is vorige week een onderzoek begonnen naar mogelijke belastingfraude van zijn Mediaset-groep in de jaren negentig.

'Moordproces'

Voor de rechtbank sprak Berlusconi van een moordproces zonder lijk of motief, weigerde hij vragen te beantwoorden en noemde hij de belangrijkste getuige van de aanklagers "een pathologische leugenaar". Het was zijn tweede optreden in de rechtbank in zijn proces dat al drie jaar loopt. Het draait om de verkoop van het staatsvoedingsconcern SME dat in de jaren '80 werd geprivatiseerd.

Omkopen

Volgens justitie kocht Berlusconi (toen alleen zakenman) rechters om, om te voorkomen dat SME aan een concurrent werd verkocht. Berlusconi's omstreden zakelijke transacties en de mogelijke belangenverstrengeling tussen zijn grote mediabedrijven en zijn politieke loopbaan staan in de schijnwerpers, omdat Italië over twee weken het voorzitterschap van de Europese Unie overneemt.

De wet die woensdag in het Lagerhuis ter stemming komt, moet voorkomen dat precies tijdens dat halfjaar van het Italiaanse EU-voorzitterschap een veroordeling over de premier wordt uitgesproken. Het proces kan dan weer verdergaan als Berlusconi de politiek verlaat.

De wet geeft ook immuniteit aan de president, de premier, de voorzitters van de twee Kamers in het parlement en de voorzitter van de Hoge Raad, om 's lands bestuur tijdens het EU-schap niet in verlegenheid te brengen. De Senaat heeft de wet al goedgekeurd.