SAN FRANCISCO - Grote zwermen vraatzuchtige sprinkhanen rukken op in het westen van de Verenigde Staten. In de staten Nevada, Utah en Idaho hebben de dieren al kilometers lange stukken landbouwgebied kaalgevreten, meldden Amerikaanse media in het weekeinde. Volgens de autoriteiten is het de ergste sprinkhanenplaag in decennia. Bestrijdingsmiddelen kunnen er niet tegenop.

De gouverneur van Utah, Michael Leavitt, sprak van een ramp voor de landbouw. In Idaho is een aantal regio's tot rampgebied verklaard. Landbouwdeskundigen vrezen dat daar 2,5 miljoen hectare aan gewassen wordt vernietigd, tweemaal zoveel als vorig jaar.

Verf van huizen

De insekten die de plaag veroorzaken, zijn ongeveer vijf centimeter lange zogenoemde Mormonensprinkhanen, die bijna alles eten wat op hun weg komt: gras, graan, boomschors en ook dode soortgenoten. "Ze knagen zelfs de verf van de huizen", zei landbouwer Robert Larsen uit Nebraska tegen de krant Idaho Statesman. Degenen die zich een plaag kunnen herinneren die net zo erg was, zijn allemaal in de zeventig, zei de voorzitter van de nationale commissie die zich met de bestrijding van sprinkhanen bezighoudt.

Twintig kilo

Een sprinkhaan eet in zijn drie maanden durende leven ongeveer twintig kilo gewas en kan tijdens het zomerseizoen een afstand van ongeveer tachtig kilometer afleggen. Het aantal sprinkhanen is deze zomer zo groot omdat de winter betrekkelijk mild was, waarna het al vroeg in het seizoen behoorlijk warm werd.

Gladheid

Niet alleen de boeren in het getroffen gebied hebben te maken met nadelige gevolgen, ook de weggebruikers moeten uitkijken. Langs de snelweg 55 staan waarschuwingsborden. Automobilisten moeten rekening houden met gladheid omdat platgereden insekten voor een glibberige laag op de weg zorgen.