LONDEN - De Amerikaanse president Bush betreurt de heftige retoriek die hij vaak gebruikte in de aanloop naar de oorlog in Irak.

Zijn soms agressieve taalgebruik liet de wereld geloven dat hij een "kerel was die echt stond te popelen om oorlog te voeren" in Irak, aldus Bush in een interview dat de Britse krant The Times woensdag publiceerde.

Bezig aan zijn laatste reis naar Europa zegt Bush spijt te hebben van de diepe tegenstellingen die de oorlog veroorzaakte tussen de Verenigde Staten en veel Europese landen. Ook is hij bezorgd over het feit dat het optreden van de VS volgens hem in de rest van de wereld verkeerd is begrepen.

Toon

"Ik denk dat ik, terugkijkend, een andere toon had kunnen aanslaan, een andere retoriek", aldus Bush. Uitspraken zoals 'laat ze maar komen' of 'dood of levend' gaven volgens hem "de mensen het idee dat ik geen man van vrede was".

Bush staat nog wel steeds achter het besluit om Irak in het voorjaar van 2003 binnen te vallen. "Ik heb er helemaal geen spijt van", zei hij woensdagochtend tijdens een persconferentie met de Duitse bondskanselier Angela Merkel.

"Het verwijderen van Saddam Hussein heeft de wereld veiliger gemaakt." Bovendien zal hulp aan Irak het Midden-Oosten ten goede verbeteren, stelde Bush.

Aanwezigheid

De VS en Irak onderhandelen nog over een langere aanwezigheid van Amerikaanse troepen op Iraakse bodem. Critici beschuldigen Washington ervan uit te zijn op permanente aanwezigheid in Irak. Daar is volgens Bush geen sprake van.

Een strategische overeenkomst met het Arabische land zal niet gaan over "permanente bases noch enige toekomstige president binden aan troepenaantallen", liet hij na het gesprek met Merkel weten.