WASHINGTON - De Amerikanen zullen in de toekomst alleen nog maar bij daglicht bemande ruimteveren lanceren. Zo kunnen camera's mogelijke schade aan de space-shuttles fotograferen, aldus NASA-bestuurder Sean O'Keefe woensdag. Verder bekijkt de Amerikaanse ruimtevaartorganisatie of astronauten meer ruimtewandelingen moeten gaan maken om hun shuttle van buitenaf te inspecteren.

De NASA nam de strengere veiligheidsmaatregelen naar aanleiding van het onderzoek naar de ramp met het ruimteveer Columbia. Dat verongelukte op 1 februari bij terugkeer in de dampkring, waardoor alle zeven bemanningsleden omkwamen. Sindsdien ligt het bemande ruimtevaartprogramma stil.

'Pietepeuterig'

Onderzoekers gaan er vanuit dat de Columbia bij de lancering is beschadigd, doordat er een stuk isolatiemateriaal van de brandstoftank tegen het ruimteveer sloeg. Uiteindelijk zou dit de Columbia bij terugkeer in de dampkring noodlottig zijn geworden, menen zij. Als dat werkelijk het geval is geweest, moet NASA wel "extreem pietepeuterige" veiligheidsmaatregelen gaan nemen, waarschuwde O'Keefe.

Mogelijk gaan de Amerikanen hun ruimteveren in de toekomst ook uitrusten met hand- en voetuitsparingen. Daardoor kunnen astronauten bij een ruimtewandeling dicht bij beschadigde plekken komen. Verder zullen de space-shuttles in principe altijd afmeren bij het internationale ruimtestation ISS, om zodoende inspecties te vergemakkelijken.