LEIDEN - Het Leidse biotechnologiebedrijf Crucell heeft een vaccin ontwikkeld tegen het zogenoemde West-Nijlvirus. De entstof is nog niet klaar voor menselijk gebruik, maar experimenten op dieren zijn veelbelovend. Dat heeft Crucell woensdag laten weten. Tegen de soms dodelijke ziekteverwekker bestond nog geen vaccin.

In de afgelopen jaren heeft het West-Nijlvirus de kop opgestoken in vooral Noord-Amerika. In de Verenigde Staten en Canada raakten mensen besmet. Daarbij vielen 284 doden. Het virus komt ook voor in het Midden-Oosten, Afrika en West-Azië.

In de VS zijn 44 staten getroffen door het virus. De Amerikaanse overheid verwacht dat de ziekteverwekker zich over heel het land zal verspreiden. Het werd in 1937 voor het eerst ontdekt in Uganda, in de westelijke Nijl.

Mild

In mensen veroorzaakt het virus gewoonlijk West-Nijlkoorts, een vrij milde ziekte met griepachtige verschijnselen. In ongeveer 1 procent van de gevallen ontstaat een zware en soms dodelijke hersen- en hersenvliesontsteking. Vooral mensen met een verminderde weerstand lopen het risico besmet te raken.

Crucell heeft op ganzen onderzoek gedaan met het nieuwe vaccin. De beesten werden blootgesteld aan een hoge dosis van het West-Nijlvirus, maar door de entstof overleefden ze de infectie. Ganzen zijn erg vatbaar voor de ziekteverwekker en overleven een besmetting gewoonlijk niet.

Experimenten

De onderneming wil nog meer experimenten op dieren uitvoeren, voordat het vaccin op mensen wordt toegepast. Dat gaat waarschijnlijk nog enige jaren duren.

Het biotechnologiebedrijf noemde de ontwikkeling van het middel woensdag erg belangrijke. De komende jaren investeert Crucell miljoenen euro's in het vaccin, maar uiteindelijk moet het erg veel geld opleveren. De onderneming werkt verder aan entstoffen tegen het ebola-virus en influenza.

Beleggers reageerden erg enthousiast op het nieuws. Op de beurs in Amsterdam steeg de koers van het aandeel Crucell woensdagmorgen ruim 20 procent.